Карта сайта

Оглавление

Глава 12. Основной инстинкт. Часть 1

 1

    254, июль 08-го, день,

  Сфера Провинции, Атолл Санфолл,

  Челенжер "Одиссей".

  - Наверное, это инстинкт, дорогой, - Селена сладко потянулась в кресле вахт-навигатора, которое занимала уже часов шесть. Одиссей больше суток висел на парковочной орбите в сорока тысячах километров от планеты, и Тедрик дал отдохнуть всему экипажу. Его самого никак не отпускала деловая текучка, а супруга вызвалась составить компанию. Почему бы и нет? Имеет диплом навигатора, это раз. Кому-то всё равно надо нести вахту на первом посту, это два. Накручиваются часы стажа навигатора, это три. А поскольку мужу необходимо быть на мостике... уж лучше пусть с ним вместе несёт вахту она, чем какая-нибудь лахудра, да!

  - Инстинкт? - Тедрик немного повернулся к жене, - что ты имеешь в виду?

  - Хищники, - Селена жестом показала на этикетки двух кораблей клана Джонатан, стартовавших к склону Лагуны, - не могут утерпеть, когда им кажется что кто-то от них убегает. А сейчас, увидев, что очередной транспорт Кимов разгоняется на уход к Бездне, они стартовали на перехват. Зачем?

  - Это не инстинкт, по крайней мере, не основной, - ухмыльнулся Тедрик. - Просто Злой Франц решил таким образом замаскировать размещение своего патруля у самой Лагуны. Глядишь - и нам какую-нибудь пакость устроит исподтишка!

  Поначалу, едва челенжер пришёл на орбиту, к нему поближе сразу переместился "Шур", один из фрегатов Джонатанов, а рейдер "Лиффи" вместе с одним из корветов неторопливо отправились к Лагуне. Первые несколько часов им никто и не мешал, но вот потом, когда Тедрик вернулся от вице-адмирала Пака...

  - Хорошо, что тебе удалось договориться со стариком, - с пониманием кивнула Селена, иначе у нас могли бы появиться затруднения.

  Тедрик рассмеялся.

  - Ха, послушав захватывающий рассказ о наших приключениях, Пак весьма проникся ...ха-ха ...происходящим. Естественно, честь общества "Драгоценное Наследие", жизни двух вице-номинатов оказались под угрозой. И в этой ситуации, зачем ему посторонние корабли вблизи места погружения? Нет-нет! Больше никаких "приключений"! - Тедрик хихикнул. - Сегодня больше никаких приключений!!

  Селена прыснула.

  - Ага, и оба корабля Джонатанов поплелись обратно как шавки после окрика хозяина.

  - Просто у них хорошо развит инстинкт самосохранения. При встрече с линкорами именно он становится основным, - Тедрик подмигнул супруге, - хотя, конечно, в обычных условиях...

  - Пусть знают своё место, - Селена сделала вид, что не поняла намёка, но появившийся румянец её выдал, - и свою конуру.

  - На парковочной орбите, и подальше от нас. - После приказа вице-адмирала Пака не только "Лиффи" с корветом, но и "Шур" вернулись на свои законные места, а команда "Одиссея" вздохнула свободнее. Но, увы, отдых пора заканчивать. - Иус, экипажу занять места по ходовому расписанию. Через тридцать минут начнём разгон, сначала полчаса на тэгравах, потом - на мирдах.

  - Принято, - отозвался иус, - личный состав извещён, ожидаемая готовность постов - пятнадцать минут.

  - О готовности доложить.

  - Да, сэр.

  - Ты полагаешь, что нас выпустят?

  - Ха! Спорим, что сейчас последует грозная команда, и эти две дворняги поплетутся обратно?

  - Ты и об этом договорился с Паком?

  - Милая, ему просто ужас как хочется поскорее избавиться и от принцессы Номура, и от принца аль Рашиди, и, заодно, от "Одиссея". А то с нашим появлением на Санфолле резко выросло общее напряжение. Да, ты уже разметила местный пич?

  - Сразу же, дорогой, - фыркнула Селена, - собранных за эти дни данных вполне достаточно, и нам нет необходимости возвращаться сюда в дальнейшем.

  - Третий пост, - диалог супругов прервал первый рапорт, - статус "зелёный". Доложил оф-мичман Талгатин!

  - Ха, Шамир всех опередил, - рассмеялся Тедрик. - Теперь Мгона должен ему проставу...

  - Мужики, - фыркнула Селена, - вам лишь бы играться!

  

  2

    254, июль 08-го, часом позже,

  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.

  Фрегат П.Ф. клана Джонатан "Шеннон".

  - Да что б тебя...! - Франц Джонатан злобно швырнул подушку в открытое перед ним окно иуса с извещением вице-адмирала Пака. Как и следовало ожидать, подушка бесполезно пролетела сквозь окно, лишь слегка размазав картинку, и бессильно стукнулась о стену каюты. Впрочем, чёткость картинки восстановилась ещё до того, как выпущенный контр-адмиралом снаряд пролетел свободное пространство.

  - ...впредь, вам, господин контр-адмирал Пограничного Флота, следует обращаться в штаб временной Базы заблаговременно за получением разрешения на любое перемещение кораблей и судов измещением свыше пятидесяти килотонн в Светлом Пространстве данного Атолла. Любое нарушение приказа будет рассматриваться мною как измена народу Конфедерации со всеми вытекающими последствиями. Данный приказ также передан командирам всех кораблей и подразделений вашего соединения. Я, Роланд Пак, вице-адмирал Военного Флота, командующий всеми военными соединениями в пространстве Атолла Санфолл, сказал.

  - ...что б тебе, - хрипло прошипел Злой Франц, но, видимо не придумав, что, гаркнул, - серв, виски! В тактическом окне перед ним этикетки рейдера и корвета медленно ползли обратно на стояночную орбиту, будто побитые щенки, а челенжер "Одиссей" уверенно продолжал свой разгон.

  

  3

    254, июль 08-го, поздний вечер, Сфера Провинции, Атолл Санфолл. Фрегат П.Ф. клана Морриган 'Плимут'.

  - Всплытие штатное, по всем постам статус 'зелёный', системы фрегата в норме, сэр, - бодро отрапортовала Роуз Ши, - рассеяние соединения по фронту не более трёх лайс, по глубине - лайс. Все корабли в строю, повреждений не наблюдается. По рапортам... - на мгновение замялась Роуз, - командиры подтверждают 'зелёное', сэр. Ой!..

  - Что там, миз Ши! - Перри вздрогнул от возгласа вахт-навигатора. - Корвет-капитан, доложите, как полагается!

  - Конечно,.. ой! То есть, да, сэр! Экстренное уведомление высшего приоритета, господин фрегат-капитан!

  - От кого? - Глаза Оливера непроизвольно распахнулись, послужив отличной иллюстрацией жаргонного 'полезли на лоб'. - Кто в этой дыре может отдавать приказания нам, забери его Бездна?!

  - Вице-адмирал Военного Флота Роланд Пак, командующий всеми силами Конфедерации в пространстве Атолла Санфолл, сэр. Помимо него, здесь - ой! - тактический экран расцвёл многочисленными этикетками - тактическая группа линкоров, несколько фрегатов и до хрена всякой мелочи! Сэр, приказ адмирала недвусмысленен...

  - Вижу, Роуз, - хмуро отозвался Оливер Перри, - Старый Упырь Пак не любит, когда... впрочем, неважно, подтвердите выполнение приказа всеми командирам кораблей и начинайте разгон к выделенному нам месту.

  - Известить начальника экспедиции миз МакДи и командующего соединением флаг-капитана Стивенсона?

  - Смысл? Даже если они потребуют чего-то другое, не думаю, что кто-то согласится нарушить прямое распоряжение Пака. Самоубийц среди нас, кажется, нет?

  

  4

    Часом позже.

    - Встречный курс пятнадцать лайм, сэр! Расхождение десять лайс по левому флангу соединения, превышение два лайса.

  - Сигнатуры, Роуз.

  - Три... нет, четыре сигнатуры... строй - призма, с уступом в половину лайса, сэр. Надёжно опознаётся только авангард, сэр. Грузопассажирский когг-мегатонник, клан Корё, а с понижением перед ним корвет под эгидой Военного Флота. Оставшиеся две сигнатуры сходны с лидирующим корветом. Включить приветственные огни, сэр?

  - Невелики птицы, небось, перебьются, - угрюмо проворчал Оливер, - продолжать опознание, по завершению - доложи.

  - Да, сэр, конечно, ...ой!

  - Что опять у тебя, - досадливо поморщился Перри, - о!.. Вот дерьмо!

  Ответ от миз Ши уже не требовался, иус на тактическом экране показал все четыре этикетки с указанием курса, скорости и ускорения. А удивление миз Ши вызвали выявленные детали: два корвета Военного Флота начали торможение, а когг и... челенжер 'Одиссей' продолжили разгон.

  - Кажется, наша миссия окончательно провалилась, - скромно потупилась миз Ши, - даже, если мы начнём торможение, всё равно отставание от поганца будет в несколько часов, причём за эти часы в Тёмном Мире цель уйдёт за пределы обнаружения.

  - Скорее всего, миз Ши, - чему-то неуверенно улыбнулся командир Перри. - К тому же, корветы явно тормозят не просто так. Наверняка собираются проследить за исполнением приказа вице-адмирала. Иус, начальника экспедиции и командующего соединением - срочно на мостик!

  - Госпожа оф-полковник и господин флаг-капитан извещены, сэр! Они прибудут в течение десяти минут.

  - Вот я их и порадую, - мечтательно заулыбался Оливер, - о!.. А как будет ругаться Стивенсон!

  

  5

    254, июль 09-го, утро,

  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.

  Фрегат П.Ф. клана Морриган 'Плимут'.

  - Наше путешествие завершено, Дебора, - Стивенсон протянул скрин с официальным приказом вице-адмирала Пака, - Старый Упырь с ехидной ухмылкой - представляешь, как она выглядит на его морде?

  Дебора прыснула.

  - Да! Так вот, с такой-то ухмылочкой он мне и заявил, что 'долг платежом красен' и что-то добавил на тему 'не рыть яму другому'.

  - Ратников перехватил и выпотрошил Леблана, - уверенно сделала вывод МакДи.

  - И нажаловался на нас Упырю, ага, - кивнул Стивенсон. - А тот преспокойно призвал нас на службу, 'обеспечивать безопасность временной базы Военного Флота', знаешь ли! При этом, гнусно хихикая, заметил...

  - Что?

  - Цитирую: 'на корыто Леблана приказ не распространяется, поэтому он может убираться, куда ему будет угодно'.

  - Нас обдурили, - засмеялась Дебора.

  - Тебя это совсем не расстраивает? Вот нисколечко? Кстати, Упырь добавил, что гражданским лицам не место на военной базе, поэтому миз МакДи следует первым же кораблём отправиться прочь.

  - О! Наконец-то я смогу заняться своими делами! А почему ты называешь Пака Упырём?

  - Ха, это почти официальное прозвище, и он этим гордится. Полтора десятка лет назад он ещё командовал стареньким фрегатом, который конвоировал транспорт с ценным грузом. Естественно, им захотели поживиться пираты. Пак вступил в бой с двумя рейдерами, которые превосходили его по числу пушек почти в два раза, причём один из них уничтожил, дав транспорту сбежать. Второй пират взял повреждённый фрегат на абордаж...

  - И?..

  - Когда через неделю тактическая группа Флота обнаружила фрегат, он был всё ещё сцеплен с рейдером. Большая часть команды погибла, но всех пиратов перебили. Самого Роланда нашли в куче врагов перед створом мостика, на который он их так и не пустил. Представь, порванный скаф из сверхпрочного комео, разбитый вдребезги шлем - чем по нему молотили? А внутри шлема - залитая кровью жёлтая плоская физиономия. Думали, что он мёртв, но когда спасатели склонились над ним, Роланд открыл глаза, да так внезапно, что некоторые с воплем - 'упырь!' - отшатнулись. Так к нему кличка и прилипла. Кстати, имя 'Роланд' он тоже получил именно тогда, от адмирала-секретаря, впечатлённого данной историей. Вроде бы, в честь какого-то легендарного рыцаря и в связи с предстоящим награждением. Настоящее имя адмирала Пака трудно произносимо. Ну, с точки зрения цивилизованных людей, да. Карьера Роланда Пака пошла в гору, а репутация взлетела до небес. Лет через пять он уже получил контр-адмирала...

  - Интересно. Кстати, господин вице-адмирал не сообщил, когда ожидается борт до Колыбели? Не хотелось бы собираться в спешке...

  - Кажется, завтра. Но, Дебора, разве тебя совсем не волнует... провал... нашей миссии?

  - Провал? - МакДи изумлённо распахнула глаза. - Почему же провал?! Миссия полностью успешна. Моя миссия!

  - Как, - выпучил глаза Роуди, - такое может быть?

  - Ну, дорогой, сам подумай, зачем Рокфолдам успех Морриганов? А так одни на ступеньку поднимутся, другие спустятся. Всё, как и должно быть, - с точки зрения Кеннетов, конечно.

  - Ты не боишься говорить мне об этом?

  - Ничуть! Спорим, Морриганы выставят именно тебя виновником этого провала?

  - Скорее всего...

  - Уходи в отставку, отправляйся на Калифорнию. - МакДи подошла близко-близко и положила руки ему на плечи. - Полагаю, Стивенсон, место контр-адмирала Пограничного Флота Калифорнии тебя интересует?

  - Это, - Роуди неуверенно положил руки на тонкую талию женщины, - официальное предложение?

  - Подтвердить для протокола?! Я, знаешь ли, по просьбе родственников ещё и кадры перспективные подбираю. У тебя, я помню, всегда прекрасный виски, - Дебора закрыла глаза, потянувшись губами к его губам, - ...так чего боятся-то? М-мм, - она слегка отстранилась, разорвав поцелуй, - знаешь... выходи-ка в отставку... прямо сейчас, поедем на Калифорнию вместе...

  

  6

    254, июля 14-го, вечер.

  Мир Колыбели, Колыбель, Боспор,

  Резиденция клана Ратниковых.

  - Милорд, - Фахр ибн Ихтияр Осман-Кайы аль Рашиди вежливо поклонился Владыке нового клана, продолжая незаметно - как он надеялся - рассматривать этого незаурядного человека. Уникального, без сомнения, ибо за последние два столетия никому не удалось свершить ничего подобного.

  - Что привело вас ко мне, принц? - Ратников пригласил гостя присесть в широкое кресло-трансформер.

  - Если честно, удивлён. Отношения между нашими семьями до сих пор отсутствовали... Михаил Ратников выглядел усталым даже безотносительно времени суток. Очевидно, несколько недель усиленной работы над созданием нового клана взяли своё. Фахр немного представлял, сколько неожиданных проблем ежедневно приходилось решать номинесу, а уж в такой ситуации! ...Да, Ратников - настоящий боец, воин, которого нельзя не уважать. А ведь он ещё нашёл время, чтобы встретиться с ним после окончания рабочего дня!

  Впрочем, визит вице-номината соседнего Предела - не то событие, которое можно проигнорировать, даже если это случилось внезапно. Представив, как среагировал бы на подобное его отец, Фахр с трудом сдержал улыбку, сохранив вежливо-безразличную маску на лице.

  - ...зная о неприязненном отношении глубокоуважаемых аль Рашиди к тем, кто обитает западнее и севернее... - Ратников, произнося положенные при встрече такого уровня слова высокого стиля, тщетно пытался угадать, что же привело к нему нежданного гостя, - ...о нежелании иметь контакты с кем-либо из них, я просто теряюсь в догадках. Чем я и мой новорождённый клан можем служить благородным Османам и Рашиди?

  - Простите мою настойчивость, милорд, - грустно улыбнулся Фахр. - Спешу рассеять ваше недоумение: мой визит исключительно частный, остальные Османы и аль Рашиди по-прежнему больны высокомерием. Я пришёл выразить вам своё уважение и частично вернуть долг...

  Михаил посмотрел прямо в глаза гостю, и в его взоре сквозь усталость отчётливо проглядывало удивление. 'Неудобно получилось', - отметил про себя Фахр, - 'придётся и дальше упражняться в 'высокой' речи, иначе можно случайно и обидеть'.

  - Простите, господин Осман-Кайы аль Рашиди...

  - Просто ибн Ихтияр, если вас это не затруднит!

  - Как вам будет угодно, принц, - едва заметно поклонился Ратников, - но я не помню ни о каких-либо долгах предков уважаемого гостя или самого гостя передо мной или моими предками. Разъясните, будьте любезны.

  - Вы просто не в курсе, милорд. Долг появился не более месяца назад. Я прошу со всем терпением отнестись к рассказу о моей встрече с вашим достойным сыном...

  - Вы видели Тедрика?! С ним всё в порядке?

  - Да, милорд номинес, на оба ваши вопроса. По крайней мере, он был здоров и благополучен, когда мы расстались, - поклонился аль Рашиди, передавая на ладонях двух рук пластину инфора, - он просил вручить это вам лично, и я не мог отказать в таком пустяке своему другу...

  

  7

    254, июль 17-го,

  Архипелаг Киммерия, Мир Таврия,

  челенжер 'Одиссей'.

  Возвращение на Таврию прошло без приключений. Как и предсказал вице-адмирал Пак, после Санфолла никто 'Одиссей' не преследовал, поэтому Тедрик направил челенжер к его цели сразу, используя альфа-ветер. Конечно, переход занял десять суток, - далековато! - зато у 'Альгамбры' появилось достаточно времени на ремонт. Пока 'Одиссей' неторопливо направлялся к месту встречи с двумя другими кораблями группы, официально зарегистрированной представителем Адмиралтейства, Селена завершала программу исследования Мира Таврии.

  Теперь под началом Ратникова находилась целая тактическая группа, в которой, правда, лишь один корабль мог бы претендовать на титул боевого, а ещё один - лишь наполовину, - рейдер, получивший от своего нового хозяина имя 'Подарок', был переделан из грузопассажирского барка, и имел гражданский рангоут. Но, поскольку Тедрик ныне официально командовал тремя кораблями, он получал флагманский стаж, который позволял в будущем претендовать на звание флаг-капитана. Правда, только в Пограничном Флоте, и только когда появится на свет клан Ратниковых.

  Ремонт 'Альгамбры' выявил серьёзную деформацию рангоута, что лишало возможности длительно эксплуатировать корабль по его прямому назначению. Формгравы, работая со всей натугой, могли бы обеспечить ещё один недолгий переход, листов на десять, однако в Светлом Мире восстановленный корабль чувствовал себя достаточно комфортно. Поэтому мегатонник Тедрик решил использовать как стационер или мобильную базу для временной защиты пространства Атолла, который получит имя 'Торга'.

  Да, пришла пора направиться к цели всего путешествия. Взять то, что завещано предком. Найти ответы на множество вопросов.

  Почему человек, открывший дорогу к звёздам, на долгие четверть тысячелетия запретил потомкам даже притрагиваться к своему секрету? И что это за секрет, потребовавший такой странной меры - двухсот пятидесяти лет забвения? Почему прапрадед Иван был настолько уверен, что кто-нибудь не раскроет его тайну раньше? За столь длительный срок на Атолл мог наткнуться кто угодно. Случайный шкипер, например. Сколько авантюристов, диких исследователей, путешественников появилось уже при жизни Ивана Великого? Ведь человечество вступило в эпоху процветания и стабильности, колонизируя сразу десяток планет за пределами Мира Колыбели, и путешествия по межзвёздным дорогам стали делом обычным.

  Это странно. Появление новой странности во Вселенной, которая, как утверждали учёные, уже изучена, настораживает, заставляет задуматься. А так ли правы современные учёные? Даже Море Локуса ещё не изучено вдоль и поперёк, его масштаб, ничтожный по масштабам Вселенной, немыслимо огромен даже для кропотливого труда нескольких поколений метафизиков. Но они нагло полагают, что знают достаточно, чтобы ясно представлять строение Архипелагов, ...Галактики, ...Метагалактики, ...ха! Никаких странностей, правда?! Глубоко в душе всякий осознаёт, что все странности мира исчерпать, систематизировать, прояснить невозможно даже пытливому человеческому разуму!

  Тем более, это понимал Тедрик Ратников, и потому сейчас, когда вся тактическая группа начала разгон к истинной цели всего похода, к 'странному' миру, открытому предком, его душа трепетала и смущалась в ожидании прикосновения к удивительной тайне Вселенной, к одной из странностей Мира...

  

  8

    254, июль 23-го, утро,

  Сфера Провинции, Атолл Санфолл.

  Линкор В.Ф. 'Ханган'.

  - Сэр! Флаг-капитан Стивенсон...

  - ...Оф-полковник МакДи, сэр!

  - Присаживайтесь, - вице-адмирал Пак небрежным кивком указал на гостевые кресла флагманской каюты линкора 'Ханган'. Одно из них уже занимал полный человек с маленькими глазками, круглым лицом и остриженными 'под ёжик' короткими волосами. 'Ха, - вылитый поросёнок', - едва не ухмыльнулась Дебора и, переглянувшись с Роуди, поняла, что ему пришла на ум та же мысль.

  - Разрешите представить вам контр-адмирала Пограничного Флота клана Рокфолд Майкла Рафаэля Гринбора. Он возглавляет эскадру 'Невод' и прибыл на Санфолл по поручению Круга Просвещения, чтобы возглавить операцию против пиратов, создавших крупную базу с развитой инфраструктурой вот здесь...

  Перед участниками встречи развернулась трёхмерная карта пространства в округе Санфолла, на которой пульсирующей красной сферой сияла одна из жёлтых звёздочек. Стивенсон, даже напрягая память, не смог бы сразу сказать её название.

  - Не утруждайтесь зря, - усмехнулся Пак, видя сходные выражения 'кажется, я что-то забыл' на лицах офицеров, - Архипелаг Колтия и Скита, как и система Скита, были открыты ещё Иваном Великим. Но из-за удалённости от Колыбели - да, почти девяносто листов, как не крутись, - и отсутствия значимых объёмов уникальных ресурсов до сих пор не вызывала интереса у кланов. Чем и воспользовались пираты, контрабандисты и всякое отребье.

  - Простите, сэр, - воспользовался паузой Роуди, - как удалось узнать об этой базе, и насколько можно доверять данной информации?

  - Пленные пираты, флаг-капитан, - ухмыльнулся Пак, - любезно переданные представителям Военного Флота командиром челенжера "Одиссей". Надо заметить, фрегат-капитан весьма ловко расправился с пиратским рейдером, да! Так вот, они, после общения со специалистами 'Избы', стали весьма откровенны. И, естественно, данной информации можно доверять. Да!

  - Но, сэр, - с сомнением в голосе заявила МакДи, - вы сказали, что пиратское гнездо имеет развитую инфраструктуру. Как это вообще возможно? Термин 'развитая инфраструктура' предполагает наличие внутрисистемного транспорта, майнинга, биофов, ...или вы имели в виду что-то другое?

  - Отнюдь, вы всё поняли правильно, оф-полковник. Именно допросы пиратов выявили наличие шахт, нескольких контейнов и даже примитивной верфи для создания кораблей младшего ранга измещением до трёх сотен килотонн. В результате данной системой весьма заинтересовался Круг Просвещения, который, ...кх-м, ...скажем, выиграл тендер Адмиралтейства по возвращению Скиты в Сферу человечества. В смысле, под влияние кланов...

  

  9

  

  - Простите, сэр, - не выдержала Дебора, - но, чтобы создать подобную инфраструктуру, требуется нечто большее, чем совместные усилия нескольких пиратов!

  - Вы правы, миз МакДи, - впервые подал голос контр-адмирал Гринбор. - Адмиралтейство получило информацию о наличии достаточно развитой 'дикой' колонии отщепенцев, промышляющих контрабандой и пиратством. Их колонию организовали в самые первые десятилетия Экспансии, то есть, более двух столетий назад, и всё это время она охотно давала приют недовольным нашими, ...гм, порядками, да и жизнью в Сфере человечества вообще. Мерзавцы также укрывают преступников разных мастей. Скита - это дальний форпост пиратского гнезда, позволяющий сделать набеги на торговые пути Конфедерации эффективнее.

  - Пираты ведут себя крайне осторожно, - кивнул вице-адмирал, - поэтому нет никакой информации о местонахождении Малагасии, - так они называют свой Мир, - информации поразительно мало! Кроме примерного расстояния в сто сорок листов, ничего узнать не удалось, да! - Роланд Пак сморщился, показывая, как ему это неприятно.

  'О! Даже, если бы узнали, кто же полезет в такую даль?' - Стивенсон чуть было не хихикнул вслух, - 'Никакой клан не станет тратить свои ресурсы на такое. Убыток очевиден, выгоды сомнительны. Ха, и, возможно, пичи Малагасии уже известны. Просто выгоднее притвориться, что этой информации нет. 'Местоположение неизвестно', ага! А как же контрабандисты, наркоторговцы? Уж в их среде координаты и энивэи до столь 'сладкого' местечка точно не являются тайной! Было бы желание - всю 'цепочку' быстро 'раскрутили', а так... среди обычных людей неуловимы именно те, кого никто не хочет ловить. Видимо, и с 'неизвестностью' колоний дело обстоит также'.

  Стивенсон переглянулся с МакДи и увидел в её глазах такое же понимание ситуации. Да, с будущей женой ему повезло, и повезло необычайно!

  - В связи с намеченной операцией соединение 'Плимут' распущено, а его корабли войдут в состав эскадры 'Невод', сформированной Кругом. - Гринбор перевёл взгляд на Дебору. - Корабли, участвующие в данной операции, начнут прибывать на Санфолл уже в ближайшее время. Ваши полномочия, миз МакДи, аннулированы. - Гринбор попытался отыскать на лице МакДи хотя бы тень досады или огорчения. Нет, женщина, кажется, даже довольно происходящим. - Круг благодарит вас за проделанную работу. Вам рекомендовано вернуться на Колыбель первым же попутным бортом.

  - Спасибо, сэр, - ослепительно улыбнулась МакДи в стиле 'высокопоставленная стерва', - это очень кстати! Жизнь в глуши так утомительна! Да и мой гардероб явно нуждается в обновлении...

  Вице-адмирал Пак улыбнулся, посмотрев на Дебору.

  - Чудненько, - нервно застучал пальцами по подлокотнику кресла Гринбор, - что же касается вас, флаг-капитан, предлагаю вам командование одной из формируемых с участием 'Плимута' и 'Глостера' тактических групп...

  - Сожалею, господа, но я по-прежнему настаиваю на своей отставке. Надеюсь, мой рапорт рассмотрен в Адмиралтействе?

  - Печально, конечно, - разочарованно кивнул Гринбор, - но, поскольку это ваше желание, мне поручено вручить... да-да, - контр-адмирал ещё раз взглянул в уведомления ибра. - Все дела вы уже сдали своему флагману, а потому... - Робот-серв, подъехавший к флаг-капитану, протянул на подносе официальный скрин, - честь имею уведомить вас, что просьба об отставке удовлетворена. Безусловно, кланы Круга надеются, что, если возникнет нужда, вы согласитесь вернуться на службу!

  - Конечно, сэр!

  - Что же, раз проблемы экспедиции на Скиту оказались вне вашей компетенции, вы свободны, - встал вице-адмирал, и все остальные поднялись вслед за ним. - Дебора, Роуди, приятно было познакомиться с вами. И, - Роланд Пак по прозвищу Старый Упырь неожиданно подмигнул Стивенсону, - счастья вам!

  'Упырь! Пожелал!! Нам счастья!!?' - Роуди был настолько ошарашен, что даже не заметил, как Дебора, взяв его под руку, повела прочь, коротким поклоном поблагодарив вице-адмирала.

  

  10

    254, июль 26-го,

  Бездна,

  челенжер 'Одиссей'.

  Вообще-то, исходя из расстояния, дойти до цели можно было бы и быстрее, но... возникшая проблема носила название 'трудности навигации'. Трудности - это если говорить осторожно и аккуратно, сдерживая собственные эмоции. Если же их не сдерживать, ...нет, такого ущерба для своей репутации Тедрик не имел права допустить. И, да, ...о, да! Теперь он понимал, почему без энивэя предка добраться до Атолла немыслимо, а 'случайно' его открыть - невозможно! Дело не только в том, что лишь один узкий и почти незаметный альфа-поток вёл к Торге, - незаметный, ага, если не знать, где искать! И не в том, что этот альфа-ветер больше напоминал страшный водоворот, в нём путались все устройства астроориентации, - конечно, если иусы не получали заранее 'прививку' с необходимыми корректирующими поправками. Нет!

  Главная опасность, ждущая путника при походе на Торгу - Мели! Да, Бездна побери, именно Мели.

  До этого момента Тедрик о них лишь слышал. Но даже в самых страшных кошмарах представить себе не мог, какой ужас они могут внушать столкнувшимся с ними навигаторам. Мели - области Светлого Мира, не имеющие внутри себя звёзд. Огромные 'мешки', достигающие размеров нескольких листов, наполненные межзвёздной пылью и газами. Распределённая по всему объёму 'мешка' масса формирует очень крутой гиперсклон. Если же рядом с Мелью проходит гиперпоток, его русло становится узким и извилистым. Неаккуратный навигатор даже не успеет узнать о том, что его путешествие подошло к концу, потому как 'потерять ветер' и 'влететь на Мель' здесь смертельно опасно. От перегрузок внезапного всплытия откажут когравы, превращая экипаж корабля и хрупкие системы в месиво. К числу таких систем относятся и формгравы, поэтому несколькими мгновениями позже к пыли, заполняющей Мель, добавится бесформенные и безжизненные обломки несчастливого парусника. Да, пространство Мелей недоступно для большинства кораблей, ...если, конечно, это не челенжер, способный выдержать более десяти минут на технологическом пределе ускорения. Впрочем, этому большинству там и делать-то нечего: отсутствие звёзд превращает Мели в космические пустыни, безынтересные для всех, кроме любопытных учёных.

  О подобных Мелях Тедрик даже и не слышал. Любому навигатору раздражающе неуютно двигаться по гиперкоридору, если его стенки - не Бездна, имеющая такую же мерность как пространство внутри потока, а полноценный Светлый Мир. Но в отличие от Лагун и гамма-потоков, сходным образом 'ограниченных' трёхмерным пространством, сила ветра здесь велика. Она достигает нескольких сотен, и существует реальная опасность разбиться о стенки коридора, не вписавшись в очередной затейливый поворот.

  С самого начала маршрута Тедрик, тщательно изучив логи с 'Колумба', корабля Ивана Великого, настоял на медленном осторожном движении по опасному участку. Только рулевые паруса, только строй кильватера! Впереди, естественно челенжер, за ним в паре лиг - когг, командование которым временно получил Олаф Норд, и ещё в паре лиг далее - 'Подарок' под управлением флай-капитана Торвальда Вайса, командира центы космопехоты. В составе центы, которую так настойчиво 'сватала' Тордоттер, оказалось достаточное число специалистов, чтобы заполнить штатное расписание рейдера. Как и много раз до этого, мудрая вёльва оказалась удивительно прозорлива, и Тедрик уже не раз мысленно от всей души её благодарил.

  Корабли осторожно без малого сутки пробирались по час от часу слабеющему потоку, и Тедрик ужасно вымотался. Хорошо, что сейчас его начала подстраховывать заступившая на вахту Солвейг, без её помощи и свежего взгляда было гораздо сложнее. Конечно, и Олафу, и Торвальду, идущим следом, тоже не просто, но в таких случаях самая тяжёлая доля всегда выпадает авангарду...

  

  11

    - Земля!.. Ей Богу, земля, - Возбуждённый голос Селены оторвал Тедрика от бессмысленного наблюдения за коридором движения. - Тедрик, впереди в двадцати лигах - Устье гиперпотока!

  - Ты уверена? Солвейг, - он окликнул вахт-навигатора, - есть какие-нибудь подтверждающие признаки?

  - Минуточку, ...пожалуй, да. Последний час сила ветра неуклонно падает. Если так будет дальше, через десяток лиг она спадёт до уровня гамма-ветра.

  - Отлично! Второй пост, отчёт.

  - Здесь второй, сэр. Статус - 'зелёный', - бодро отчитался Мгона.

  Что ж, вот они и добрались до цели путешествия. И не за полгода, - столько времени затратил на свой путь предок, - а за пару месяцев. Неожиданно от осознания приближающегося чуда по коже побежали мурашки, и Тедрик зябко дёрнул плечами. Невероятно странное ощущение, предвкушение невиданных открытий, судьбы, - всё смешалось в немыслимом коктейле чувств так, что закружилась голова, и Тедрику пришлось сильнее сжать подлокотники командного кресла. Вот оно - наследие Ивана Великого. На расстоянии вытянутой руки!

  Нет, конечно, чуть дальше.

  - Селена!

  - Да, дорогой?

  - Запускай все свои приборы по максимуму. Впереди - 'странный мир', будь особенно внимательна, фиксируй любые, даже на первый взгляд малозначимые отличия. Это твой ...наш шанс!

  - 'Странный' мир?! - Селена отозвалась немного хрипло, будто у неё пересохло в горле. - Мы шли именно сюда?

  - Это так, командир? - Эхом спросила со своего места Солвейг. - Здесь ваше наследие?

  - И я пришёл, чтобы мой род вступил во владение этим Атоллом. 'Торга' - пусть так отныне звучит его имя! И, Селена, подготовь, пожалуйста, сигнальный буй!

  

  12

    254, июль 27-го,

  Атолл Торга,

  челенжер 'Одиссей'.

  - Всплытие штатное, скорость корабля совпадает с системной, движение направлено на внешний край планетарного диска, - отрапортовал иус.

  - Солвейг, есть данные по 'Подарку' и 'Альгамбре'?

  - Оба корабля всплыли нормально, сообщения о повреждениях отсутствуют. Иусы кораблей подтверждают 'зелёный' статус.

  - Отлично! Шестой пост, что уже удалось выяснить?

  - Тедрик, - голос Селены выдавал сильное волнение, - ничего подобного ранее не наблюдалось. Это удивительно! Вот, гляди!

  Иус немного опоздал с открытием нового окна, но уже через несколько секунд перед командиром 'Одиссея' появились подробные результаты предварительной дистанционной разведки Атолла. Данные джи-сенсоров, конечно.

  ...Оранжевая звезда, ближняя граница зелёной зоны чуть меньше двух, дальняя - почти пять лайм. В эту зону полностью попадает орбита второй планеты. Помимо неё, в системе ещё две каменных планеты, и два газовых гиганта, у каждого есть спутники...

  - Хм-м, пока всё обычно, ...так, а это что?

  ...Опорные массы во Внешнем Поясе и дальше отсутствуют. Внутренний пояс отсутствует...

  - Действительно, странно.

  ...Гиперсклон не превышает две минуты на стандарте...

  - Это вблизи нормы, дальше, ...вот, - Устье Лагуны, единственное, как и положено Атоллу, - в зените в восемнадцати лигах! Почему так далеко? Ведь обычно у оранжевых звёзд Устье находится не далее шестнадцати лиг?!

  ...Лагуна в области Устья сужена, имеет колоколообразную форму гиперсклона. У орбиты Торги-два расстояние от него до плоскости планетарного диска - десять лиг, а у Торги-пять - менее восьми лиг. Диаметр Атолла в плоскости планетарных орбит - половина листа...

  - Странная форма, сэр, - задумчиво пробормотала Солвейг, - не припомню подобной ни у одного из известных Миров... - Хм-м...

  ...Устье вытянуто по оси зенит-надир, имеет вид коридора. Ближайший к планетарному диску край расположен всего в одиннадцати с половиной лигах, а общая длина коридора шесть с половиной лиг. Ветер в этом Горле отсутствует, и поэтому оно весьма подходит для неспешного торможения кораблей. Лагуна надира закрытая, Устья не имеет, её гиперсклон пологий, всего полминуты на стандарте торможения. Расположен близко, всего в семи лигах от планетарного диска, а его толщина не менее четырёх десятков лайм.

  - По-моему, сэр, - не выдержала Солвейг, - внутреннее гиперпространство Атолла очень напоминает сковородку с выпуклой крышкой, роль ручки на которой выполняет Горло Лагуны...

  - Действительно, похоже. Селена, я понимаю твоё восхищение выявленными аномалиями, но ничего удивительного я пока не увидел. Если не считать того, что мы попали внутрь гигантской сковородки, и меня это настораживает...

  - Что ты понимаешь в посуде, дорогой! Хорошая сковородка - большая редкость, - фыркнула Селена. - Но, если без шуток, после всплытия появились какие-то странные ощущения, ...хотя, ...возможно, это просто результат длительного пребывания в Бездне...

  - Не знаю, у меня-то, как раз, никаких неприятных ощущений, наоборот, будто вернулся в какое-то знакомое, очень знакомое место, ...просто не могу вспомнить в какое.

  - Вот, Тедди, у меня точно такое же чувство.

  - И у меня, - скромно отозвалась Солвейг.

  - Н-да, кажется, у миз Киквете прибавится хлопот. Ищи странности, Сель!

  - Мало данных, Тедрик. Когда подойдём ближе, вышлю зонды, тогда что-нибудь и прояснится.

  - Хорошо. Выставить сигнальный буй с имеющимися астрографическими данными и заявкой на владение. Курс к Торге-четыре. Вахт-навигатор, рассчитать выход на парковочную орбиту для кораблей соединения и передать всем вахт-навигаторам.

  

  13

    Несколько часов спустя,

  Там же.

  - Первый пост, примите дополнительные данные!

  - Спасибо, шестой, - отозвалась Солвейг. Разрешите вывести, сэр?

  - В отдельное окно, - кивнул Тедрик. - Что там? Ага, подробности о газовых гигантах! Иус, Торге-пять присвоить имя Имир, Торге-четыре - Мимир.

  - Выполнено, господин фрегат-капитан.

  - Так, вижу. Неплохие перспективы для создания рудников, ...где? Первый спутник Имира? Пусть будет Фиона, да, ...второй спутник Мимира - Фрея. Очень удобно, что и на Фрее, и на Фионе есть атмосфера. Селена!

  - Да, Тедди?

  - Запускай план подготовки к развёртыванию временной базы на Фрее. На всё - сутки. Управишься?

  - Помощники найдутся, - Селена улыбнулась в фельде интерактивного окна. - А вот изучать аномалии придётся именно мне...

  - Аномалии? Есть новые данные?

  - И весьма тревожные. Возможно, внутренние планеты системы крайне опасны для жизни.

  - Хм-м, а у меня чувство, ...ощущения, - Тедрик попытался расслабиться и вслушаться в то, что каждая клеточка пыталась ему сказать на уровне основных инстинктов, генов, - ...самые приятные. Спокойствие, умиротворённость, будто бы вернулся домой после невообразимо долгого отсутствия.

  - У меня тоже... - отозвалась Солвейг, - будто я снова маленькая девчонка, и меня встречает мама с тёплым стаканом молока...

  Странное совпадение! Тедрик переглянулся с вахт-навигатором.

  - И у меня, - отметила Селена. - Но инстинкты способны обманывать. Вдруг это какая-нибудь природная ловушка для неосторожных исследователей? Песни сирен тоже казались чарующими древним мореходам, только вот никто не выжил. Почти никто. Съели.

  - Ну, Одиссей-то выжил!

  - Ага, велев привязать себя к мачте и залить уши воском всем своим спутникам, чтобы они не слышали одурманивающего пения... бр-р-р! Я не поленилась спросить у Тарибы, - она же медик! - так вот, нечто подобное ощущает каждый на всех трёх наших кораблях.

  - И сама миз Киквете?

  Селена молча кивнула и, слегка замешкавшись, вывела в дополнительное окно данные, вызвавшие у неё столь пристальный интерес.

  - Поясни. Самому долго искать, в чём дело.

  - О! Правда, как же я забыла! Лень - основной инстинкт человеков, - хихикнула Селена, - Смотри! Вот стандартное распределение воды и её относительная распространённость в произвольной звёздной системе...

  - Ну да, чего удивляться? Водород, гелий и кислород - самые, пожалуй, распространённые элементы в известной Вселенной, поэтому вода, молекула которой состоит из кислорода и двух атомов водорода, закономерно стоит в самом верху списка наиболее часто встречающихся веществ.

  - Верно, но не для Торги, - Селена высветила рядом ещё один информационный набор. - Это данные об Атолле. Обрати внимание, везде относительное количество кислорода, водорода и остальных элементов соответствует ожидаемому соотношению для системы оранжевой звезды. Элементный состав совпадает с типичным, а вещественный - нет. Воды аномально мало, а внутри орбит каменных планет её нет. Совсем. В следовых количествах она начинает появляться лишь за орбитой Мимира, но даже в Облаке количество воды очень низко.

  - Ты опасаешься, что человек не сможет выжить в этой системе?

  - Да.

  Тедрик нахмурился, поддавшись на миг чувству разочарования. Столько усилий и всё зря? Но инстинкт самосохранения молчал, убаюкивая, а странная эйфория быстро размывала остатки разочарования, опасений, обиды, заменяя их успокоенностью, уверенностью...

  - Пока это утверждать нельзя, дорогая. В конце концов, мы - исследователи, а значит...

  - ...обязаны изучить аномалию, - согласилась Селена, - хотя бы для того, чтобы определить степень её опасности. Высылать зонды и дроны?

  - Да. Только озаботься, чтобы на них были ёмкости с водой. Разные, с разной степенью изоляции от окружающей среды. И, - Тедрик, вспомнив записи из корабельного журнала 'Колумба', добавил, - для планеты Торга выбери режим прохода, чтобы зонды, зайдя в атмосферу и приблизившись к поверхности, возвращались к парковочной орбите, как только будет потеряна связь. На поверхности планеты и вблизи неё условия, хм-м, несколько необычные.

  - Ты что-то знаешь?

  - Скорее, подозреваю, - отозвался Тедрик.

  

  14

    254, июль 29-го,

  Атолл Торга, вблизи Фреи, спутника планеты Мимир,

  Челенжер 'Одиссей'.

  Синий Мимир плавно поднимался над Фреей, ярко освещая каменные 'джунгли' и равнины, покрытые затейливым рисунком трещин. Из них странными сказочными джиннами поднимались сужающиеся кверху столбы дыма, и со стороны могло бы показаться, что вся долина 'усеяна' пожарищами. Конечно, это лишь выбросы газа, под влиянием планеты-гиганта выдавливаемого из недр Фреи. Выше эти столбы расползались по атмосфере спутника причудливыми цветными облаками, чтобы выпасть на тёмной стороне хлопьями пепельного снега. Он засыпал многочисленные глубокие разломы, которые, то смыкались подобно голодным ртам, то снова открывали хищные пасти, будто подтверждая готовность вернуть очередную партию пепла вглубь раскалённых недр маленькой планеты.

  Для временной базы Селена при помощи планетологического иуса выбрала относительно спокойную долину вблизи экватора Фреи, и сейчас Тедрик с тоской смотрел на развёрнутый роботами и готовый принять свою сотню поселенцев стандартный малый лагерь. Ничего особенного, центральная округлая юрта из комео, вместившая в себя все жилые и общественные помещения, протянутые в стороны руки ангаров и лабораторий, длинный высокий полуцилиндр оранжерии-биофа, служащего заодно и рекреационной зоной, и лабораторией астробиологии. Но, глядя в тактическое окно иуса на это маленькое людское поселение, Тедрик особенно ярко почувствовал, насколько оторваны они от Колыбели. Будто лопнула какая-то пуповина, до этого постоянно незримо связывавшая его с родным миром. И теперь и Тедрик, и Селена, и экипажи всех кораблей станут чужими на Колыбели, а неумолимый инстинкт взросления выкинет их прочь ради поисков нового дома.

  И они все уже нашли свой дом. Этот странный мир ощущался всеми именно так, он приглашал к себе, обещая... о, кто знает? Сейчас, наблюдая через визоры стереокамер за светлыми синими сумерками, обнявшими прозрачный цилиндр рекреационной зоны, Тедрику казалось, что он вернулся домой. Не просто домой, а в детство, когда мама укладывала его спать, а комнату окутывали такие же синие сумерки...

  'Да, теперь можно ожидать и сказку на ночь', - невесело улыбнулся Тедрик, заметив чиф-офицера, входящего на мостик 'Одиссея'. Аваи был деловит, подтянут и чем-то озабочен. Немного напряжён, но по внешнему виду не похоже, что его съедало то же странное чувство: 'Я вернулся домой!'

  - Сэр, есть новости по нашему делу. Мне удалось выявить источник проблем, необходимо ваше решение, - с этими словами Мгона протянул скрин.

  Ратников, жестом пригласив офицера присаживаться, с некоторым равнодушием глянул на итоговый рапорт начальника С.Б. и его глаза от удивления широко распахнулись.

  - Это невозможно!

  - Сэр, ещё в древности говорили, что, когда все возможные варианты отброшены, и остался лишь один, последний, ...пусть он и кажется невероятным, немыслимым, ...но именно он и есть истина...

  Ратников зарылся в представленные доказательства - протоколы опросов, акты об изъятии пиров, схемы размещения...

  - ...Это всё косвенные доказательства, лейтенант, и здесь нет ни одной прямой улики. Вы не могли где-то ошибиться?

  - Исключено, сэр. Это - единственная кандидатура.

  - И всё же, я не верю...

  Мелодичная трель вызова прервала Тедрика, не дав закончить фразу. Жестом руки командир позволил иусу открыть окно связи.

  - Что случилось, Селена?

  - Исследования проведены, Тедди. Потери воды из герметичных сосудов не зарегистрированы, в закрытых помещениях незначительны. Полагаю, переход на орбиту любой из каменных планет, в том числе и Торги, будет безопасен для экипажа. Высадку на поверхность лучше проводить в защитном скафе.

  - Спасибо, дорогая. Иус, для экипажа 'Одиссея' - готовность четыре часа. Навигаторам подготовить маршрут перехода на парковочную орбиту планеты Торга.

  - Принято, командир. Экипаж уведомления получил.

  

  15

    254, июль 31-го,

  Атолл Торга, орбита планеты Торга,

  Челенжер 'Одиссей'.

  С орбиты Торга, вторая планета Атолла, больше всего напоминала каплю мёда, плывущую в невесомости. Её размеры были побольше, чем у Колыбели, и располагалась она значительно ближе к звезде, но с учётом слабого, по сравнению с Солнцем, потока энергии, климат на Торге должен был быть приемлемым для человека. В экваториальной зоне - комфортные двадцать пять днём, пятнадцать ночью, на полюсах - чуть выше нуля в полдень. Кислород, азот, углекислота - всё, как и на других пригодных к заселению мирах. А вот паров воды, и самой воды нет совсем. Ноль.

  Тедрик тяжело вздохнул. К сожалению, капля мёда сейчас была мутной: над поверхностью бушевали пылевые бури, видимость не превышала нескольких сотен метров. В таких условиях зонды и дроны почти бесполезны, необходим человек. И не любой, а обязательно с высоким суггестивным уровнем. 'Альфа', не меньше...

  Может быть, подождать месяц, пока, согласно прогнозам, бури не стихнут? А если прогнозы ошибаются? Нет, ждать нельзя...

  Подходящий уровень среди участников экспедиции 'Одиссея', помимо Тедрика, лишь у четырёх человек. Селены, Сергея, Олафа и Аваи. Олаф далеко, на Фрее. У Аваи другое образование, он может просто пройти мимо...

  Селена? Нет уж, она - самая главная ценность на борту корабля. Любимая, ...жена, ...мать его сына, ...а ещё, великолепный учёный! Её потрясающая методика использования джи-сканеров должна быть доведена до конца, до технологии производства. Такое конкурентное преимущество нельзя потерять!

  Тедрик скривился. Что за хрень лезет в голову? Зачем придумывать какие-то идиотские оправдания? Он просто не готов рисковать Селеной!

  Остаются Сергей и он. Идти на разведку в одиночестве - самоубийство, но и брать в напарники Мальцоу... ах, Мгона, Мгона! Ещё пару месяцев назад Тедрик бы ни мгновения не колебался, доверив Сергею свою спину. Но за эти два месяца..., а если принять во внимание предостережение Аваи!

  С другой-то стороны, если предатель - Сергей, а именно это утверждает Мгона, ему невыгодно что-то предпринимать сейчас. Лучше, получив все необходимые данные, начать действовать на Колыбели, в Сенате и в Палате, чтобы получить Торгу в собственность. Шансы есть, ведь 'вес' и влияние клана несоизмеримы с возможностями 'бесхозной', с точки зрения сенаторов, компании 'Виржин'.

  То есть, взять Сергея в напарники практически безопасно, ...если, конечно, Тедрик нигде не ошибся ни с психологическим портретом, ни с социальными приоритетами своего 'друга'. Решено!

  - Иус, подготовить первый челнок к спуску на планету. Звену флай-капитана Хорхе Джамо - часовая готовность. Передать фрегат-капитану Мальцоу приглашение принять участие в разведке.

  - Сэр, вы делаете ошибку, - мгновенно отреагировал по закрытой линии Мгона. - Возьмите лучше меня!

  - Нельзя, Аваи. На тебе - безопасность и подстраховка. Не беспокойся, всерьёз мне ничего не угрожает...

  - Вынужден подчиниться, но, по-моему, вы не учли в своих расчётах длительное пребывание в Бездне. 'Взгляд' уже изменил всех нас, и психопрофиль...

  - Всё будет хорошо, Аваи, я это чувствую.

  

  16

    254, июль 31-го,

  Атолл Торга, планета Торга,

  Сейчас, с тысячекилометровой высоты, из обзорного окна челнока уже было заметно, насколько заполнена пылью атмосфера планеты. Мутной взвесью она присутствовала буквально везде, а местами сбивалась в крупные комки-тучи, которые в свете вплывающего с другой стороны планеты светила отбрасывали длинные тени в окружающую муть. Место посадки выбрали так, чтобы и оставить максимум светового дня для исследований, и оказаться в самом тихом и спокойном месте, раз уж время прилёта оказалось столь неудачным.

  По всей планете бушевали пыльные бури, но, если со стороны планета просто выглядела помутневшей каплей мёда, то при дальнейшем снижении всё приобретало совсем иной цвет. Непосредственно над слоем туч в нескольких километрах над поверхностью картина стала напоминать апокалиптические фантазии древних художников, с удовольствием расписывавших храмы сюжетами Ада. Чтобы грешники, состоявшиеся или будущие, заранее готовились к ожидающему их пеклу.

  Да, всё вокруг оказалось красным, и даже широкий каньон, вырезанный в тучах быстрым движением челнока, отбрасывал в клубящуюся пыль зловещую тёмно-красную тень. Похожую на застывшую кровь.

  Повернув, челнок заскользил вперёд, к полярной области планеты. В окружающих тучах за ним оставался 'настоящий' кильватерный след, и сверкали многочисленные электрические разряды, когда отброшенные в стороны быстрым движением машины клубы пыли сталкивались с пылью окружающих туч. Постепенно насыщенно красное выцветало, сменяясь рыжим и жёлтым. Светлело, тучи становились более рыхлыми и проседали вниз, позволяя снижаться и челноку. Ещё немного, и машина выскочила на залитое золотым светом свободное от пыли пространство, периметр которого плотно обступили бурые пылевые стены, не имеющие сил переступить этот странный 'магический круг'. Точнее, не один, а несколько, если смотреть с высокой орбиты. Именно сюда стремился челнок. Вся остальная территория планеты спряталась от разведчиков под одеялом бури.

  Аппарат мягко опустился на грунт и всё равно поднял облака пыли, вспорхнувшие, как стая птиц. Пыль медленно оседала и уносилась прочь порывами несильного ветра. Уже через несколько минут в обзорном окне проступила равнина, усеянная странными кочками. Никакой растительности, просто красно-бурый грунт - и всё. Впрочем, видимость не превышает полутора сотен метров, а что ожидает там, за пределами просматриваемой области?.. Неизвестно, ...но не зря же Иван Великий велел четверть тысячелетия хранить в тайне координаты этого Мира? Там, за непроницаемой для сканеров пылевой взвесью, что-то есть, ...должно, обязано быть! Что-то - или кто-то - четверть тысячелетия терпеливо ожидает появления наследника...

  И Тедрик пришёл, ...он найдёт то, что завещано предком! Ведь его что-то зовёт, притягивает, тащит туда, в Вельд, раскинувшийся за бортом челнока. Да... рациональная часть сознания шепчет, что маловероятно так сразу, сходу, обнаружить искомое, но... ждать ещё неделю... выше всяческих сил.

Яндекс.Метрика
Рейтинг@Mail.ru
Индекс цитирования.