Карта сайта

Оглавление

Глава 20. Все странности мира. Часть 1

 1

    254, август 24-го, раннее утро,

  Атолл Торга, планета Торга,

  вельд вблизи форпоста-1 (Порт-Торги).

  - Невероятно! Это - реально?..

  Тедрик протёр глаза, ожидая, что этот странный мираж исчезнет. Но удивительные кусты, покрывшие ранее пустынную равнину до самого горизонта, и не подумали растворяться. Наоборот, Ратников уловил пьяняще-сладкий медовый аромат и лёгкий хрустальный звон, явно распространяющийся от этих "стеклянных" растений - ...или кристаллов? Человеческий глаз не мог отчётливо их разглядеть: при попытке сфокусировать взгляд кустик будто окутывался какой-то туманной полупрозрачной дымкой - или маревом, - и вместо полностью очерченных контуров ветвей человеческое око видело лишь какие-то призрачные ...линии, ...струи?

  - Как? Почему этот ...вельд никто не видит?!..

  Тедрик порывисто обернулся к спутнику, желая убедится, не исчез ли он, не растаял ли в этом туманном мареве, не привиделись ли ему ...костёр, ...покушение?

  Нет, Учитель Цао никуда не исчез. Он стоял рядом, чуть позади Ратникова. Любой мог бы легко увидеть его низенькую фигурку своими глазами - или приборами наблюдения, если зрению вдруг перестал доверять. Как и все разведчики "Одиссея", он был одет в стандартный оранжевый комбинезон. Вот только...

  - Учитель, а почему никто не обращает внимания на вас? Даже Мгона, чиф-офицер Службы Безопасности, лишь мельком мазнул взглядом - и всё?

  - Хе-хе, - трескуче рассмеялся ханец. - Да люди-то обычно ничего и не видят, хе-хе! Они и по сторонам-то не смотрят, будучи уверены в том, что всё знают о происходящем вокруг. А обо всём, что не заметили, предупредят приборы. Предупредят!! Эти железяки-то, хи-хи! Они, конечно, предупредят, о! Обязательно - хи-хи! - предупредят!!! Если и сами что-либо заметят, мой любознательный ученик! Железяками, если ты не забыл, люди управляют напрямую - или с помощью программ. И сведенья получают тоже люди, да! Что же они видят? Какой-то работник сопровождает начальника экспедиции - по его, между прочим, распоряжению. Форма знакомая, есть смутное чувство, ощущение: "Я где-то его видел, ...не могу вспомнить, ...сейчас вообще не до этого, своих дел навалом!" Иусы не реагируют, им для этого нет оснований. А для людей, ...что только не привидится от переутомления? Может быть, вообще никого нет. Обман зрения хе-хе, приборы лгать не умеют!

  - Но, Учитель, - Тедрик осторожно потрогал стоящего рядом Цао: не привиделся ли? - вы же здесь, я могу вас ...хм, извините, ...потрогать, значить вы - не иллюзия! И кусты ...тка, кажется, вы упомянули именно это название, Учитель Цао?

  - Я - не иллюзия, - радостно согласился Цао, - чего нельзя утверждать про тебя или странную компанию, которую ты притащил вслед за собой, - ханец махнул рукой в сторону возвышающихся в отдалении куполов планетарной базы "Форпост-один", которую уже все начали называть Порт-Торга. - Ты уверен, что все они - не "глюки", а?

  - Не уверен, Учитель, - смиренно склонил голову Тедрик, - разве можно быть в чём-то уверенным в этом наполненном странностями мире?

  

  2

    - В тка! Кстати, это - древнее ханьское название легендарного чая, росшего высокого в горах и открывающегося взору ...хм-м, - старик покосился на ученика, - ...людей, достойных посетить Яшмовый Дворец Всевладыки. Из тка мудрецы древности готовили напиток бессмертия, да. А уверенность... - ханец задумчиво прищурился, будто вглядываясь в дальнюю даль, - ...я полностью доверяю себе, только себе, хе-хе! - Цао сухо рассмеялся и серьёзным взглядом окинул Тедрика, - но я рад, что, несмотря на очевидные недостатки воспитания, проросшие ростки сомнений позволяют тебе учиться и постигать... - Цао широким жестом ладони обвёл всё видимое пространство до самого горизонта - ...все странности мира, мой внимательный ученик...

  - Недостатки?! Что вы имеете в виду, Учитель?

  - Твой длинный язык, конечно. Хи-хи-хи! Он слишком самостоятелен и торопится это показать даже тогда, когда надо лишь немного подумать, хе-хе, чтобы получить исчерпывающий ответ! Очевидно, что там, - старик неопределённо махнул рукой куда-то в пространство, - у костра, именно язык ожил раньше всего остального...

  - Учитель!

  - А уж голову-то ты обнаружил в последнюю очередь, когда собрался ею есть!!

  - Старик, - в шутливом возмущении всплеснул руками Тедрик, - неужели ты до сих пор жалеешь о той съеденной мною подгорелой каше? Уж чего-чего, а скупости-то я от тебя не ожидал!

  - Ты ещё забыл о взваре, - ворчливо отметил Цао, - собранным из лучших трав, ох-ох, которым я от всего сердца угостил тебя, мой забывчивый ученик. Отличный взвар, между прочим, ...ни чета той лабуде, что наливают твоим гостям!

  - Да, Учитель, взвар был действительно волшебный, - картинно причмокнул губами Тедрик, - настоящая амброзия!

  - Что бы ты понимал, варвар! Амброзия ваших олимпийцев - дешёвый суррогат, подделка! Я же готовил свой чай по подлинным древним рецептам, да!

  - И всё-таки вы неправы, Учитель, - скорбно вздохнул Тедрик и покорно опустил взгляд.

  - Что? В чём же я по-твоему неправ, о свалившийся на мои старые плечи наглый неуч?

  - Раньше остального ожил не язык, а слух...

  - Да? - сразу успокоился старый ханец. - Тогда, быть может, я и сумею чему-нибудь научить тебя за то время, что ещё осталось до вашего возвращения домой.

  - Я тоже чувствую, что пора, - в серьёзном тоне Тедрика отчётливо слышались нотки грусти, - неотложные дела, да колонии на Торге необходим официальный статус. Но я же могу сюда вернуться ...потом, Учитель Цао?

  - Никакого 'потом' не бывает, Тедрик, - отрицательно повертел головой старый ханец, - всегда есть только 'здесь и сейчас'...

  - Но почему? Я просто устрою все дела и вернусь!

  - Вернёшься?.. Хо-хо! Помниться, и я когда-то вот так же ...собирался устроить свои дела! Нет, Тедрик, сюда ты попадёшь нескоро, лет через пятьдесят.

  - Но ведь вернусь...

  - А своих сыновей пришлёшь гораздо раньше!

  - Сыновей? Но у меня...

  - Селена тебя ещё не обрадовала? - усмехнулся Цао. - Боится, небось, что ты сразу отстранишь её от дел, вот и договорилась с Киквете, будущей госпожой Мгона!

  - Учитель Цао!

  - Что, мой эмоциональный ученик?

  - Такое впечатление, что вам известно о происходящем на борту 'Одиссея' больше, чем мне или лейтенанту Мгоне! ...Как вы всё это узнаёте?

  - Опыт трёх с половиной тысячелетий, хе-хе. Как говорится, поживи с моё... - скрипуче рассмеялся старик и ободряюще хлопнул Тедрика по плечу,

  - ...и все 'странности' будут мне обеспечены!

  - Взрослого балбеса чему-то научить трудно, да! Вот детки твои... хе-хе. Присылай Ингвара и ...Ивана - ...да, он получит именно это имя! - когда им исполнится шесть. А пока... - Цао легонько ткнул ученика кулаком в плечо, - уделю ещё неделю великовозрастному олуху!

  

  3

    Селена через систему мониторинга внимательно наблюдала за Тедриком, повадившимся регулярно, каждое утро уходить в пустыню, будто у начальника экспедиции не было других дел. И ладно бы он что-то искал! Нет, отправлялся в пустыню и там либо просто сидел, либо выполнял странные упражнения. Да ещё и без защитной маски, совершенно не страдая от особенностей Торги. Он наслаждался!

  Наслаждался!! А, может быть...

  Женщина решила поначалу, что муж обзавёлся любовницей!!.. Звучит дико, конечно, здесь, на пустынной убивающей всё живое планете. Да и кто, откуда? Из экипажа - ...Солвейг, быть может?.. Да, она постоянно строит Тедрику глазки, стерва! Ага, а в вельде у них что - свидание, значит?! Хм-м, от мужа после каждого возвращения пахнет как-то странно, Селена думала даже, что духами. ...Полевыми цветами? ...Мёдом? Солвейг, дрянь!! Нет, ерунда! В смертельно опасной пустыне, где скаф не снять, если жизнь дорога, ...стоп, кажется, уже 'едет крыша'. Да, духи Солвейг обладают сладким цветочным ароматом, ...но иным. Похожим, но другим, каким-то искусственным. А запах мёда живой, настоящий! Абсурд, бред, ...а червячок сомнений заставил её направлять дрона наблюдателя вслед за мужем, и вот тогда она и обратила внимание, что он ...упражняется, ...медитирует и ...всё? Ха, так он же ещё с кем-то беседует? ...Мамочка моя, а с головой-то у него всё в порядке, а?!! Всё-таки, стресс, покушение...

  Киквете рассеяла её сомнения по поводу здоровья Тедрика. Конечно, о своих подозрениях Селена ничего не рассказала чиф-медику, чтобы не попасть на внеплановое обследование. Спасибо, не надо! Тем более, что и от Тарибы подозрительно пахло мёдом...

  А, может быть, это у неё что-то с головой?!

  Сегодня Селена специально освободила время и вышла проводить Тедрика в вельд. И с удивлением обнаружила, что муж действительно отправляется в пустыню ...не в одиночестве! Его сопровождал какой-то старик с внешностью ханьца, одетый в стандартный оранжевый лёгкий скаф - комбинезон разведчика. Она едва сдержала возглас удивления, а старик внезапно ей подмигнул и улыбнулся, кивнув. На одних рефлексах, чисто автоматически - этикет в неё вдалбливали с детства! - она поклонилась в ответ.

  У неё же отличная память на лица! И Селена могла поклясться чем угодно: ни среди членов экспедиции на 'Одиссее', ни на борту освобождённой 'Альгамбры', ни в экипаже рейдера этого человека не было! Тем не менее, его внешность показалась знакомой. Откуда?! По виду - типичный ханец, только сморщенный от старости. Может быть, из свиты принцессы Нумико? Нет, тоже нет. Даже иус не развеял сомнений Селены. Он лишь невозмутимо - машина, что с неё взять! - подтвердил, что шлюз 'Форпоста-один' покинули два скутера и один человек, и совершенно спокойно отнёсся к этому несоответствию. Ага, его вердикт: 'Второй скутер вышел с Базы по приказу начальника экспедиции!' Точка.

  Стерео! Конечно! Есть же картинка с камер наблюдения в шлюзе, ...в коридорах форпоста. Человек - не иголка, он не может бесследно пропадать и внезапно появляться, ...движения фиксируются автоматически!

  На стерео было пусто. В смысле, Тедрик покидал форпост в одиночестве. О! Но ведь она своими глазами видела этого старика! И запах! Именно от него - женщина могла утверждать уверенно - пахло мёдом.

  

  4

    Да что же это такое!

  Селена в отчаянье стукнула кулачком по бесчувственному столу-пульту, вызвав удивлённый взгляд дядюшки Олафа, расположившегося по соседству.

  - Ты в порядке?

  - Да!! Нет...

  Олаф терпеливо ждал, когда женщина возьмёт себя в руки. Захочет - скажет, нужна помощь - попросит.

  - Не знаю, ...что-то происходит, я чувствую...

  - Всегда что-то происходит, Селена, - мягко возразил Олаф, - странно, если было бы иначе. Наоборот, если кому-то кажется, что вокруг ничего не происходит, обычно этот человек просто забывает достаточно широко открыть глаза...

  - Не заговаривай мне зубы, дядюшка! - вспылила Селена, но сразу как-то 'погасла'. - Извини...

  - Не выспалась? Бывает, - бесцветно отметил Олаф, уткнувшись в многочисленные открытые перед ним окна с текущей информацией, - пока ничего срочного нет - пойди, отдохни... Селена расплакалась. Этот жёсткий холодный тон, мгновенно всплывшая отчуждённость заставили женщину почувствовать себя несчастной, ненужной, окончательно заброшенной и подло преданной всеми близкими людьми, которые не видят, ...не хотят видеть очевидных проблем, безжалостно разрушающих хрупкий мир вокруг, ...внутри неё. Да что за...

  Конечно, Олаф моментально вызвал Киквете. Кто, как ни женщина-медик сможет лучше всего разобраться в причинах истерики своей ровесницы? Тариба появилась почти мгновенно, будто всё время ждала вызова за плотно закрытыми створами каюты, назвала Олафа 'мужланом' и 'бесчувственным ослом' и кинулась утешать пациентку. Фрегат-капитан Норд лишь философски пожал плечами: 'Женщины!'

  Несмотря на укоризненные взгляды Киквете, которые она, нет-нет, да исподтишка и бросала в сторону Норда, фрегат-капитан быстро потерял интерес к обеим дамам, занявшимся своим излюбленным делом, - 'перемыванием' косточек очередного попавшего под их острый взгляд неудачника, - и занялся делом. Всё требовало его внимания и участия - и потоки ресурсов, и разворачивание их добычи в системе Торги, и налаживание жизни на 'Форпосте-один'. Тяжела доля старпома! Но внезапно донёсшееся из женского щебета знакомое имя заставило Олафа насторожиться.

  - Тедрик?!.. Постой, ты сказала - Тедрик!!?

  - А ты разве не заметил, дядюшка, что в последнее время он ведёт себя как-то странно, неестественно? - видимо, ехидные нотки в вопросе 'племянницы' ничуть не задели офицера, и Селена попыталась упрекнуть 'бесчувственного викинга'. - Последнее время ты совсем не обращаешь внимания на семью, Олаф! А Тедрик...

  - Стоп, - Олаф примиряюще поднял руки, - я, между прочим, тащу на себе все организационные вопросы! Что с Тедриком, доложи чётко и понятно, как положено ...гм-м ...офицеру Военного Флота!

  - ...Ты! - скривилась Селена, собираясь вновь разрыдаться. - Ты...

  - Встать! - разбуженным медведем взревел Олаф. - Смирно, мичман Ратникова! Хотела быть бабой - оставалась бы дома!! Ты - офицер Флота, где твой рапорт по существу происходящего?! Как ни странно, это помогло. Желание плакать куда-то ушло, появилась злость - не на мужа, не на чурбана Олафа - последнему можно сказать даже спасибо ...потом ...когда-нибудь - на себя, на собственную беспомощность, ...инфантильность.

  - Сэр! Разрешите доложить, фрегат-капитан, сэр!

  - Вот, мичман, - удовлетворённо кивнул Олаф, - так намного лучше. Докладывайте.

  И Селена начала рассказывать...

  

  5

    - ...М-да, - удивлённо подвёл итог услышанному Олаф. - Столь несвязного б... м-да, бреда, ...давно уже никто мне не излагал. В последней раз подобную х... м-да, ...хрень, ... мне пытался втюхать вахтенный офицер-стажёр, объясняя, почему дежурный катер корабля оказался в ж... впрочем, неважно. Полностью ли ты уверена в своих словах, Селена?

  - Я...

  - Олаф! - бросилась на защиту пациентки Тариба. - Имей совесть! У женщины и так тяжёлое положение ...ой! Я хотела сказать, конечно - непростое положение, да, а ещё ты...

  - Вот как? - Олаф с особым интересом как-то по-новому взглянул на Селену. - И как давно?.. ...То есть, я хотел спросить, когда ты собираешься известить Тедрика ...о столь приятном событии?

  - ...Давно пора, - проворчала Тариба, - да вот как-то не выходит: то путь на Торгу, то он при смерти, а сейчас вообще пропадает в вельде...

  - ...и с кем - неизвестно.

  - Да-да, это я уже понял, - задумчиво отозвался Олаф, краем глаза просматривая бегущую информацию из базы данных 'Одиссея', - скажи, Селена, ты хорошо рассмотрела этого ...старика ханьца?

  - Он мне даже подмигнул! Ты что, не веришь?

  - Погоди-погоди плакать! Конечно, верю. А ты бы узнала его по изображению - обычному стерео или в старом стиле, плоскому?

  - Думаю, да, ...я уверена, Олаф. А что, у тебя есть его стереография? Портрет?

  - Хм-м, а давай-ка ...проверим одну гипотезу, ...глянь-ка сюда, ...это он?

  - ...Похож, ...очень похож! А ты можешь сделать, чтобы он мне ...подмигнул?

  - Попробую... так?..

  - Он! Точно - он!!

  Олаф поспешно свернул окно, едва слышно прошептав: 'Любопытно! Очень любопытно.' Но натренированный слух Селены и здесь её не подвёл:

  - Зачем?.. Покажи! Разверни-ка обратно, ты же обещал!..

  - ...Забыла ножкой топнуть, - громко прошептал Норд, едва сдерживая смех.

  - Кто это?! Ты с ним знаком?!!..

  - Успокойся, Сель, - подобно сытому коту зажмурился Олаф, - ты же знаешь, тебе волноваться вредно. Я бы ещё понял твоё негодование, если бы с командиром на разведку уходила молодая и красивая помощница, ...например, Солвейг, - Норд с удовольствием посмотрел на порозовевшее лицо смутившейся 'племянницы'. Кажется, он попал в точку! - но ревновать мужа к старому ханьцу - это ...даже не дурной тон, а настоящее ...извращение, ...моя ...дорогая ...родственница, ха-ха-ха! Глядя на насупившуюся физиономию Ратниковой, улыбнулась даже всегда серьёзная Киквете, но лишь на мгновение, а затем, будто спохватившись, попросила:

  - Хватит издеваться над ...хи-хи ...бедной женщиной, господин Норд. Ей и вправду вредно волноваться, так что если есть правдоподобная гипотеза - поделись, нет - не дразни, признайся в удачном розыгрыше, и на этом остановимся.

  - Правдоподобная? - неожиданно криво улыбнулся Олаф. - Нет, миз Киквете, правдоподобного объяснения у меня нет, а вот правильное - или, точнее, верное - извольте. Но с условием...

  - И каким же?

  - Никому не слова! Договорились? Селена?

  - Да, Олаф.

  - Миз Киквете, или, правильнее, миз Мгона?

  - Договорились. Пока - Киквете.

  - Помните, вы обещали, ...не хочу вас пугать, но, если я прав, ...хотя скоро вы и сами всё поймёте...

  

  6

    - Знайте, благородные дамы, - подмигнул посерьёзневшим слушательницам Олаф, - главная странность Вселенной состоит в том, что она не такова, как кажется. Как выглядит для нашего зрения, как слышится нашим ушам, как она пахнет для нас, как чувствуется на вкус, на ощупь. Она совсем не такая, какой её придумали учёные: все их версии - лишь домыслы и фантазии вроде волшебных сказок. В это трудно поверить, а ещё сложнее принять, но всё, что мы воспринимаем, постигаем, пытаемся понять - лишь малая доля целого. Помните притчу о слепых мудрецах, изучающих слона?

  - Это когда один, ощупав ухо, сделал вывод, что слон похож на лист пергамента. Другой мудрец, который изучал хвост, решил, что слон - это змея, ...так?

  - Да. Как ты думаешь, Селена, если бы мудрецы были бы плоскими, двумерными, а изучали бы настоящего - трёхмерного - слона, их выводы были бы ещё бредовее?

  - О! Наверное, ...но их выводы были бы сходными: слон - это повышенная ...хм-м ...тяжесть? ...плотность? ...давление? В какой-то части пространства. Хотя - постой - для них же не существует ничего подобного! Нет, слон для двумерных слепых мудрецов - особые свойства их пространства в нескольких областях, то есть...

  - ...странности мира, так? Может быть, для 'мудрецов' эти области предстанут чем-то вроде известных нам 'странных' Миров, а?

  - ...Что? ...Что ты сказал?!

  - Все мы подобны этим слепым мудрецам, и не видим ...или не хотим видеть то, что не вписывается в нарисованную человеческим воображением картину мира. Я даже не говорю, что первый из открытых людьми 'странных' миров - это сама Колыбель...

  - Почему?.. - искренне удивилась Тариба, а Селена отозвалась тихим эхом:

  - ...Колыбель? ...Да, конечно же, ...Колыбель!

  - ...это очевидно, - Олаф проигнорировал вопрос Киквете, но едва заметно кивнул открывшей широко глаза 'племяннице', - для любого внимательного и честного исследователя. Но столь же очевидно и другое: места, где 'отметился' 'слон', изменены его присутствием, его вниманием, и продолжают оставаться таковыми, пока удерживают его 'на себе'. Пока 'высшее' существо - я называю их 'Хозяевами' - намеренно участвует в развитии чем-то привлёкшего его места.

  - 'Хозяева'!? Не 'слоны'?

  - Их разумность уж точно не меньше нашей. Скорее, наоборот, неизмеримо превосходит её, и люди на их фоне мало отличаются от обычных животных, строящих собственные гнёзда, убежища, муравейники, термитники, чтобы дать защиту и создать благоприятные условия подрастающему поколению.

  - Откуда ты можешь это знать, Олаф, - неуверенно засомневалась Киквете, - всё сказанное тобой - просто домыслы. Злая сказка, которую ты придумал, чтобы попугать двух не вовремя 'раскисших' женщин. Просто сказка! - ещё раз повторила Тариба, будто пыталась убедить себя в этом.

  

  7

    - Можно думать и так, и не тужить, игнорируя непонятное, ...невероятное, ...странное, - Олаф остановил свой внимательный взгляд на Селене, - вот только иногда Хозяева активно проявляют себя, вмешиваясь в происходящее, меняя судьбы людей, в которых почему-то заинтересованы.

  - Не может быть...

  - Я расскажу историю, которая произошла со знакомыми мне людьми. История произошла более полувека назад. Муж и жена, настоящие фанаты слайдинга, решили устроить себе приключение в небе Скандии - скоростной перелёт из одного конца острова - в другой. Кто быстрее, интересно же? Женщина легче и быстрее, мужчина массивнее и сильнее.

  - Пф-ф, - фыркнула Тариба, - дурацкий спорт!

  - Не спорю, - покладисто пробурчал Олаф. - но сейчас лишь два вида спорта одинаково популярны у всего человечества - космобол и слайдинг. Они эффективно объединяют всех, тогда как различные виды футбола, ...волейбола, ...баскетбола, спортивных единоборств сильно зависят от местных условий - атмосферного давления, силы тяжести, температуры...

  - Не отвлекай его, пожалуйста, - Селена укоризненно посмотрела на Тарибу, - Олаф хочет сказать что-то очень важное!

  - Извини, Олаф, - Киквете пожала плечами, решив оставить своё мнение при себе, но по её виду было видно: эта беседа ей не нравится. Совсем не нравится.

  - Пустое! Да, ...так вот, любой, кто хоть немного знаком со слайдингом, знает: самая большая опасность для пилота - воздушные ямы и вертикальные потоки, имеющие обычно спиральную структуру. Попав в подобную 'ловушку', легко утратить ориентацию, и тогда единственная надежда выжить - микротэграв, всегда входящий в базовый комплект спортсмена. Для мужчин влететь в такой вихрь не столь опасно, мы массивнее, обладаем более быстрой реакцией, реже 'теряемся' в сложной обстановке, а вот для женщины...

  Олаф замолчал, переживая в душе какие-то памятные, но не слишком приятные, моменты.

  - Муж легко проскочил опасную область, а вот жена ...начала падать. И - по стечению обстоятельств или чьему-то злому умыслу - у неё отказал тэграв. Лёгкие крылья почти сразу сломались, и она понеслась к недалёкой земле, встреча с которой грозила неминуемой смертью. Женщина в ужасе кричала, но муж, заметивший неладное, на помощь не успевал. В воздухе сразу не затормозишь, а вираж съедает немногие столь важные мгновения, да. Закрутил её вихрь изрядно, для стабилизации нужно физическая сила, а ещё необходимо взять себя в руки - а это не просто, совсем не просто. Женщина просто не ожидала ничего подобного...

  - ...И? - взволнованно закрыла ладошкой рот Селена, - она разбилась?..

  - Нет, - отрицательно мотнул головой Олаф, - в какой-то момент её мужу показалось, что её прямо в воздухе подхватил какой-то огромный мужчина, по виду - настоящий викинг. Только какой-то полупрозрачный, светящийся, словно охваченный огнём. Он рассмеялся в лицо торопившемуся на помощь мужу, и исчез вместе со своей добычей ...на высоте нескольких сотен метров над землёй. Исчез. Будто растаял в воздухе...

  - ...Её нашли?

  - Через час-другой. Она лежала на земле без сознания, одежда её была ...хм-м ...разорвана, но никаких травм или хотя бы царапин на теле не было. Полное медицинское обследование показало, что всё в порядке...

  Олаф сглотнул, будто пытаясь не дать прозвучать последующим словам, но они просто рвались наружу.

  - ...через девять месяцев у меня появилась сестра Инга. Конечно, официально - она дочь номинеса Хакона, как и я. Но с детства её называли по настоящему отцу - Тордоттер. С тех пор у отца с матерью были ...непростые отношения, и он крайне обрадовался, когда столь пугающая его самим фактом своего существования дочь вышла замуж ...за отца твоего мужа, Селена.

  - Вот оно как! ...Но почему ты решил...

  - Посмотри! - Олаф развернул окно. - Посмотри внимательно, это - тот самый старик?

  - Да! Я же сказала: да, это он! Я уверена!!

  Олаф, ничего более не говоря, сделал для остальных видимой подпись под стереографией пожилого ханьца. Всего несколько слов:

  'Помните Чжи Пэя из Дома Цао, командира исследовательского звёздного корабля 'Чжэн Хэ', пропавшего в Бездне Вселенной ради того, чтобы её перешагнуло всё человечество!'

  

  8

    - ...Это ...это невозможно!

  Селена смотрела на изображение человека, бесследно исчезнувшего четверть тысячелетия назад, и находила всё большее сходство со стариком, встреченным в шлюзе. - Это не может быть он, нет!.. Никто не проживёт так долго - тем более, здесь!

  - Может быть, - с сомнением в голосе предположила Киквете, - это какой-то из его потомков? На 'Альгамбре' мог выжить кто-то ещё. Какой-нибудь инженер, ...или техник ...спрятался от пиратов...

  - ...Ханец? На корабле 'Истинного Огня'?! Ха, да скорее Бездна треснет! И потом его видела только я - и Тедрик, конечно, - но не замечали иусы ни 'Одиссея', ни Порт-Торги. Как ты это объяснишь, Тариба?

  - Хакер? - та неуверенно пожала плечами. - Или, может быть, Тедрик перенастроил систему безопасности, чтобы она игнорировала этого старика?!

  - Зачем? И стереокамеры его не видят - это тоже результат настроек? Тедрика, меня видят - его нет?!

  - Возможно, тебе просто привиделось? - совсем уж робко предположила Киквете. - Чужой мир, странные условия, постоянное внутреннее напряжение, да и твоё особенноесостояние, Селена, могло сыграть...

  - Нет! Я совершенно нормальна, и вообще ...я от тебя такого не ожидала! Ты-то знаешь, что у меня с 'крышей ' всё в порядке, или...

  - Я ничего не имела в виду такого. Но ты в последнее время действительно ...как это сказать? ...немного перевозбуждена, ага. Но это естественно ...для твоего положения. Природа, знаешь ли!

  - ...Природа?! - Селена широко распахнула глаза. - Точно! Запах мёда!! Я отчётливо его чувствовала. Иус, присутствуют ли в воздухе форпоста молекулы ароматических веществ?

  - Да. В атмосфере планетарной базы присутствует широкий набор ароматических веществ, добавляемых в фильтры для уничтожения нежелательной микрофлоры или поддержания тонуса персонала. Все эти вещества безопасны для здоровья человека и рекомендованы для использования надзорными органами Конфедерации.

  - Хм-м... - смутилась Киквете, - ...это обычна практика в астрографических экспедициях, Селена. Я думала, тебе это известно!

  - Известно?! Откуда? Я метафизик, а не ксенобиолог, Тариба. Ну, хоть не почудилось, ...постой-ка! Иус, присутствуют ли в воздухе помещений какие-либо ароматические вещества - помимо тех, что рекомендованы Астрографической ассоциацией?

  - Подтверждаю. Обнаружено восемнадцать видов ароматических соединений. Все они распознаются по имеющейся базе данных как имеющие растительное происхождение. Обнаруженные концентрации гарантированно безопасны для здоровья персонала объекта. Данные вещества присутствуют в атмосфере планеты и поступают через шлюзовые помещения. Система фильтрации производит их полное удаление из воздушной среды помещений в течение десяти минут.

  - Вот! Он есть, реально есть, мне не привиделось и ...Тариба, неужели ты не чувствуешь ...запаха?

  - ...Извини. Специфика моей работы...

  - Ясно, - Селена махнула рукой. - А ты, Олаф?

  - Запах мёда? Я думал, у тебя новые духи!

  - Только у меня?

  

  9

    - Хм-м, ...ещё мёдом пахнет от Тедрика, ...но это естественно, - Норд удивлённо поднял взгляд на настырную 'племянницу'.

  - Естественно?! Почему?

  - Так вы с Тедриком живёте-то вместе!

  - Но ханец, ...я не ошиблась, он действительно...

  - ...Знаешь, Сель, - искоса взглянул на Тарибу Олаф, - не хотел об этом говорить, ...тем более при нашем чиф-медике...

  - Никому не скажу! И ...медицинских выводов делать не буду, - поспешно добавила Киквете, сообразив, что первый аргумент в пользу полной откровенности старпома явно не достаточен.

  - ...но иногда я тоже кого-то вижу...

  - Кого-то? - опешила Селена.

  - Ну, да. Я не могу разглядеть отчётливо, его фигура будто расплывается, ...растворяется...

  - Глюк, - тихо пробурчала Киквете.

  - ...исчезает ...будто туманное слабосветящееся облачко, что ли, не могу объяснить свои ощущения...

  - Точно, глюк! - уверенно и радостно заявила Тариба. - Такое частенько наблюдается у экипажей кораблей после длительного нахождения в Бездне.

  - ...но пару раз у меня получилось поймать правильный угол ...или некое внутреннее состояние ...и мне удалось увидеть мужчину небольшого роста в оранжевом комбинезоне планетарного разведчика. Отсюда, с этого поста, в стандартном окне наблюдения, открытом иусом. Я, знаешь ли, после случая с покушением стараюсь не оставлять Тедрика без присмотра - особенно на его выходах в ...вельд. А как-то раз... - Олаф открыл ещё одно окошко, в которое вывел картинку ...фотку? - мне даже удалось его заснять!

  - Как...?

  - Я не поленился сделать снимок экрана с помощью личного ибра. До этого все мои попытки документально зафиксировать присутствие ...этого Цао ...заканчивались неудачей. А вот так - получилось!

  - Странное бесполезное действие, - заворчала Киквете, вглядываясь в изображение, - как это вообще могло придти в твою голову? ...Да, я вижу, ...но подобная картинка никак не может быть достоверным доказательством, ...её несложно создать программно - даже ребёнок справится с подобным!

  - А я и не собирал доказательства, - покачал головой Олаф, - я хотел сам убедиться, удостовериться, что мне не показалось. И - если бы не зашла о том речь - вообще не стал бы никому показывать.

  - Ханец, - уверенно кивнула Селена, - абсолютно точно - он! Но Тариба права, это - невозможно, он не может быть ...тем самым Цао, он не может быть его потомком. Никакой человек...

  - ...не сможет выжить? Прожить триста лет? - кивнул Олаф, - а почему ты решила, что он - человек?

  - А кто? Дух, - ошарашено опустилась в кресло Тариба и как-то посерела, - ириму? Нет, ...читови?

  - Вау, миз Киквете, - ухмыльнулся Олаф, - не знал, что вы настолько суеверны! Вы что, вправду боитесь?!

  - Ириму только прикидываются людьми, а на самом деле ждут случая, чтобы выпить из них жизнь! ...Нет, о Номмо! Пусть ...этот будет читови, они хоть добрые и даруют встречным целебные травы!

  - Надо же, Тариба, - ехидно пустила 'шпильку' Селена, хотя лицо её стало белее белого, выдавая с трудом сдерживаемый страх, - ты увлекаешься мифами, легендами и страшными историями своего народа?

  - Нет! - вскрикнула как-то сразу выцветшая Киквете, - ничего не хочу о них слышать!

  У африканских народов - и их потомков - опыт встреч со 'следами слона' насчитывает тысячелетия, а страх перед подобными явлениями уже стал врождённым. Результаты этих контактов были весьма различны: одни, которых называли ириму, вытягивали из людей все жизненные соки, оставляя после себя целые деревни иссушённых мумий, другие, читови, могли одарить здоровьем и долголетием, а в местах их появлений ещё долго произрастали целебные травы. Самые обычные растения, приобретшие вдруг особые - 'странные' - свойства. Женщина не на шутку испугалась, когда поняла, с чем столкнулась экспедиция 'Одиссея'.

  - Упокойся, Тариба, если у нас гостит тот, кого твои далёкие предки называли духом, то он, безусловно, - Олаф развернул перед испуганными женщинами ещё одно окно, -читови. Посмотрите-ка, что мне удалось зафиксировать с удачного ракурса!

  

  10

    Перед взглядом растерянных людей явно должен был быть пейзаж ...хм-м, пустыни, раскинувшейся на всю планету, - ведь на краю угадывались не попавшие в окно целиком, но вполне узнаваемые очертания куполов Порт-Торги. А вот дальше...

  ...Дальше на изображении была уже не пустыня, а настоящий вельд, заросший до самого горизонта округлыми серебристыми полупрозрачными кустиками. Оранжевый свет местного светила искрился на странных, будто стеклянных, ветках, и блики от игры света ложились на новенькие глянцевые купола форпоста.

  - Почему мы их не видим...?

  - Ты хотела сказать: не видим столь же ясно, как и прочие материальные объёкты? Так, Сель?

  - Ну, ...да.

  - Гипотеза? На прежних условиях?..

  - Согласна!

  - Тариба? - женщина изо всех сил старалась взять себя в руки, но страхи, доставшиеся в наследство от сотен поколений людей, приучавших своё потомство к осторожности, трудно так прямо сразу перебороть. - чиф-медик Киквете, очнитесь!

  - Я боюсь... - тихо призналась женщина. - Я знаю, это нерационально, глупо, наконец - но ничего поделать с собой не могу. Этот страх сильнее меня...

  - Ерунда. Это - читови, точно тебе говорю! Ирими имеют совсем другую природу, клянусь Номмо!

  - Ты не можешь клясться этим именем, - едва заметно улыбнулась Тариба, замотав головой, - раз ты из рода белых демонов, ты должен использовать другое!

  - Хорошо, - Олаф поднял руки к высокому потолку, - клянусь Тором-покровителем и дорогой его, идущей меж звёзд: это добрый дух, Тариба!

  - Спасибо, Олаф, - нормальный цвет кожи постепенно возвращался к чиф-медику, - конечно, я согласна выслушать твою очередную гипотезу на прежних условиях. Только уж постарайся впредь не пугать нас так сильно.

  - Принято, - быстро подтвердил Норд, и его голос прозвучал подобно раскату грома, а каюта на мгновение осветилась яркой вспышкой.

  'Кажется, Тор действительно нас услышал!' - Олаф ничем не выдал охватившую его растерянность и едва нашёл в себе силы сдержано улыбнуться в ответ на укоризненные взгляды женщин.

  - Рассказывай, ...шутник!

  'Кажется, они не поняли, что спецэффекты - не моих рук дело, - хихикнул где-то глубоко в душе Олаф', - 'хотелось бы узнать, что это было в действительности. Но это - потом, когда я останусь один. Ни к чему их пугать!'

  - Эти кустики, как и странный ханец, похожий на Цао, - просто тени, ...проекции реальных объектов в нашем явленном мире. - Олаф поднял руку над столом-пультом, загораживая падающий сверху свет от пластин освещения. - Видите? Когда моя рука далеко от поверхности, её тени почти не видно. Присутствие руки над столом выдают лишь едва заметные потемнения поверхности, которые и тенью назвать-то нельзя. Хотя зоркий и внимательный взгляд может уже в этот момент обнаружить присутствиестороннего объекта. Но по мере приближения моей руки к столу тень будет становиться всё темнее, всё отчетливее проявится силуэт руки, а когда ладонь опустится на поверхность, уже явственно будет ощущаться и присутствие постороннего - странного - гм-м, объекта.

  Олаф опустил свою огромную, похожую на лопату, ладонь на стол, и женщинам почудилось, что они действительно ощущают, как ровная поверхность стонет и прогибается под возникшей на ней тяжестью.

  

  11

    - Реально эти кустики... - Олаф ткнул рукой в изображение - ...далеко от видимого нам мира, здесь пока проявилась лишь их 'тень', но она будет становиться всё отчётливее, всё материальнее. Думаю, через два-три дня мы уже сможем притронуться к их веточкам...

  - А ...Цао? Он тоже - 'тень', проекция?!

  - Хм-м. Скорее, аватар,

  - Аватар? Это что?

  - Овеществлённое - точнее, материализованное, - присутствие высшего существа, того самого 'слона', в нашей реальности. Как обитатель трёхмерного мира не может проникнуть в мир двумерный, так в наш не могут проникнуть 'во плоти' те, кто обитают в иной мерности. - Киквете облегчённо выдохнула, но уже следующая фраза Норда заставила её вновь посереть. - Но у некоторых из них есть достаточно сил, возможностей, умения - желания, наконец, - чтобы материализовать здесь часть своего внимания. И, как я понял, - Олаф указал на изображение Цао, - не только внимания...

  - Ты хочешь сказать, - ощутимо напряглась Селена, - что развитие человеческой цивилизации происходило под постоянным контролем со стороны... - женщина кивнула на портрет ханьца - ...этих ...кукловодов из иного измерения? Мы - марионетки?

  - Ну что ты, Селена! Ничего подобного. Под присмотром - несомненно, а контроль - как у кукловода над марионеткой - вряд ли. Как давно ты была в лесу - в настоящем лесу, я имею в виду?

  - С год назад, наверное.

  - Люди позаботились, чтобы этот лес вырос, наполнился жизнью. Не только деревьями, травами, но и птицами, зверьми, насекомыми, муравьями. Но всё перечисленноесоздано - пусть и из заготовленного заранее генетического материала. Вся экосистема собрана по известным образцам заново. И не одна. Люди воссоздали леса на всей Колыбели! ...Не только леса - степи, саванны, болота, пустыни. Даже тундру. Своим трудом мы, люди, вернули давний 'долг', собрав и обеспечив устойчивое природное биоразнообразие. И точно так же человечество поступает, осваивая другие планеты, собирая и возводя как дома новые, ранее невиданные экосистемы из живых существ, наиболее приспособленных к новым условиям. Люди без тени сомнения используют в подобном строительстве в том числе и инопланетную жизнь. Пока у человечества всё получается неплохо, ведь так?

  - Пожалуй... - с сомнением в голосе кивнула Тариба. - Планеты Мира Колыбели, Проксима - ...да, без сомнения. Там всё на сто процентов 'собрано', как ты сказал. И на Джонатане, и на Калифорнии, и на Ангелике природа очень гармонична, хотя процентов на восемьдесят-девяносто искусственная.

  - Вот. Мы - её создатели. Те, кто сформировал подходящую среду, сотворил в нужном количестве по имеющимся лучшим образцам её будущих обитателей. Но разве можно назвать все эти растения, всех зверей и птиц, из которых специалисты-метабиологи собрали искусственные экосистемы, марионетками? Ничуть. Их обитатели живут абсолютно естественно, в соответствии с инстинктами, данными от природы, и нимало не обеспокоены тем, что созданы не природой, а людьми, и живут в искусственно организованных сообществах. А ещё через тысячу лет все эти экосистемы будут неотличимы от естественных. В каждой, благодаря пластичности, изменчивости живого, неизбежно появятся собственные эндемики.

  - Ты прав, - тихо отозвалась Селена.

  - Развитие будет продолжаться. Кто через миллион лет сможет определить искусственное происхождение всех этих собранных людьми сообществ?

  - Никто, - тихо отозвалась Тариба.

  - И заметь: живые существа в собранных метабиологами сообществах ничуть не озабочены ни своим искусственным происхождением, - ведь в их геном внесли изменения, позволившие успешно приспособиться к новым условиям, - ни мониторингом, который за ними продолжают осуществлять, чтобы не допустить их деградации или неконтролируемой экспансии за пределы отведённого ареала. - Ты хочешь сказать, Олаф, - из глаз Селены пропали страх и обречённость, - что могущество Высших, присмотр с их стороны за 'поведением' человечества или даже прямое вмешательство не должны нас смущать, да? - Ты же гуляешь в лесу, общаешься с домашними питомцами. Все эти очень разные живые существа - не люди, но это совсем не мешает с ними общаться, так?

  - Так, - неохотно согласилась Селена. - В каждом общении есть то, что позволяет полнее чувствовать, ...я поняла, Олаф! Ты хочешь сказать, что эти невероятные существа - Хозяева, да? - просто создали подходящие для нашего развития условия и иногда общаются с отдельными представителями человечества подобно тому, как люди проводят время среди своих 'меньших братьев'? Потому, что так они полнее чувствуют жизнь!

  - Именно. Ребёнку для развития достаточно игрушек, взрослый человек ищет общения, нуждается в нём, ...если хочет развития.

  - Никто и не оспаривает необходимость социальной адаптации!

  - Вот! Недостаточно общаться с искусственным деревом, плюшевым мишкой или программой иуса. Для развития нужна жизнь, Сель. Высшие не угроза для нас просто потому, что их силы и возможности немыслимо превосходят наши. Егерь - не угроза муравейникам или оленям. Их челюсти и рога не защитят от браконьеров. Единственное, что мы можем при контакте с Высшими, это доверять. Действия 'Хозяев' даже на своём современном уровне развития человечество принимает за разгул стихий, и при всей своей мощи ничего противопоставить не может. У деятельности 'Хозяев' просто иной масштаб, его невозможно соизмерить с человеческими амбициями, как бессмысленно сравнивать чаянья муравьёв, оленей - и желания лесника...

  - Люди - не марионетки, - опустила голову Селена, - они просто зверушки под присмотром опытных егерей. Спасибо, Олаф, ты нарисовал мне и Тарибе весьма оптимистическую картину!

  - Ты не поняла, 'племянница'. Для них мы - не 'зверушки', люди 'Хозяевам' неинтересны, они просто естественная часть окружающей среды. А вот отдельные представители человечества могут по неизвестной мне причине привлечь внимание Высших - на своё счастье...

  - ...или беду!

  - Да. Это просто ещё одна странность мира, Селена, - слова Олафа ничуть не успокоили женщину, - Я не могу объяснить, чем моя мать привлекла Тора, да ещё настолько, чтобы подарить ей особенную дочь...

  

  12

    - Так это не просто сказка?

  - Нет, - Олаф поморщился, - это наша боль, ...страх ...и гордость. Популярность сестры необычайно высока по всей Скандии, и отец, несмотря на всю двусмысленность ситуации, заработал на этой истории огромную поддержку. Тор - наиболее почитаемый ...хм-м, ...Высший, и не только среди Нордов.

  - Инга - действительно дочь Тора? - бесцеремонное любопытство Киквете заставило Олафа скривиться. - А что показал генетический тест?

  - Генетический анализ?! Ха, конечно он подтверждает отцовство Хакона, - ты же не думаешь всерьёз, что возможен такой, ...хм-м, ...мезальянс между женщиной и божественным существом? - но и сам отец, и все Норды, и, что особенно важно, Мьёльнирхост, считают иначе.

  - Сам Тор?!!..

  - Пока сестра была маленькой, владелец Мьёльнира нередко заходил в гости, совершенно не стесняясь ни меня, ни отца, - Олаф бесстрастно вывел в окно стереоизображение маленькой смеющейся девочки, удобно лежащей в языках пламени.

  От такого зрелища Селена побледнела, а Олаф отработанным жестом развернул изображение на всё окно, чтобы зрители могли увидеть: девочка лежит не в языках пламени, а на огненной ладони крупного мужчины, лицо которого мог бы узнать любой викинг.

  - Моя сестра - очень непростой ...человек. Неспроста столько викингов, в том числе и я, не задумываясь, последовали за ней, несмотря на угрозу исключения из клана. Но отец так и не осмелился сделать этот шаг: кто знает, как отнёсся бы к такому поступку сын Одина и Хёрд?

  - О-о, будто оживают древние мифы, и среди людей открыто живут сыновья и дочери божеств. Непонятно лишь, если их биологические родители - люди, почему их боги всерьёз рассматривают их как собственных детей?

  - Частичка божественного духа, 'золотая крупинка', 'горний свет' - так называют этот феномен легенды разных народов. Именно эта частичка стимулирует развитие зародыша, она же связывает ребёнка с его 'небесным' покровителем. И это никак не мешает иметь полноценных человеческих родителей...

  - ...Знаешь, дядюшка, - задумчиво протянула Селена, старясь переварить полученную информацию, - у меня возникло впечатление, что я до сих пор жила в каком-то ином мире. Он, конечно, тоже волшебный...

  - Скорее уж, хи-хи, фантастический! - Киквете истерично хихикнула. - Ведь в нём присутствуют и звездолёты, и супертехнологии...

  - Наверное... - согласилась Селена, - а теперь я внезапно оказалась в страшной сказке. В ней оживают древние мифы и легенды, а всемогущие существа способны пересекать бездну Вселенной безо всякой техники, одной лишь своей волей. А ещё мой муж... - обычный человек, как я думала - ...оказывается внуком легендарного полубога, а рядом с ним, похоже, находится ещё один Высший, забредший к нему на огонёк из совсем иных - восточных - сказок...

  - О, Номмо, - беспомощно всхлипнула Тариба, - не могу поверить, что я всё это слушаю ...и верю!

  - Что мне со всем этим делать, дядюшка?

  - Проявить терпение? - Олаф устало пожал плечами. - Знаешь, у нас пока много свободных помещений, ведь даже сейчас купола форпоста способны разместить со всеми удобствами несколько десятков тысяч человек, а нас здесь меньше сотни. Так что, Сель, выбери пару просторных блоков в жилом секторе и повесь на их створах соответствующие таблички, чтобы тебя никто потом не обвинил в недостатке гостеприимства.

  - Таблички? - удивилась Селена. - А, ты имеешь в виду указать иусам имена тех, для кого выделены эти помещения? ...Ясно. Доступ... уборка... о! Иус сообщит, если в забронированный блок заселится гость, здесь понятно. Но на чьи имена их резервировать?

  - Боже, Сель, ты иногда такая ...блондинка! Как можно их не знать? Запиши для себя на всякий случай, чтобы не забыть: 'Чжи Пэй из Дома Цао' и 'Тор Одинсон из Дома Асов'. Если Мьёльнирхост и не забежит 'на огонёк', о твоей вежливости и предупредительности ему будет приятно узнать. Родственница, всё-таки - жена внука! И, в конце-то концов, одна из обязанностей примерной жены - позаботиться о гостях мужа, ...даже если они и не совсем люди, знаешь ли!

Яндекс.Метрика
Рейтинг@Mail.ru
Индекс цитирования.