Карта сайта

Оглавление

Глава 14. Другая сторона смерти

1

    254, август 1-го,

  ...неизвестно где.

  - Я умер? - Тедрик изумлённо покрутил головой, рассматривая тёмно-синее, какое-то совсем чужое небо над головой, огромные лапы елей, тянущие свои когти со всех сторон и маленького пожилого ханьца, задумчиво сидящего около жаркого костра. Видимо, эти слова Тедрик произнёс вслух, потому что ханец добродушно заулыбался, отчего его лицо покрылось лучиками морщин.

  Он пошевелил длинной кривой веткой в костре, и кверху взлетел целый сноп искр, пламя вспыхнуло ярче, и сумрак отступил за ближайшие стволы деревьев. Клочья тумана, затопившего весь этот лес, с испугом отшатнулись. Ханец перевёл свой взгляд на Ратникова и ехидно усмехнулся.

  - Воин очнулся в лесу, - старик показал веткой на Тедрика, ошарашенного происходящим, - ни меча, ни доспехов! Надо проверить, - хо-хо! - на месте ли яйца!!

  Его интонации, несмотря на явную насмешку, были столь искренними, что Тедрик невольно потянулся к указанным деталям организма и почувствовал явное облегчение, обнаружив их на положенном природой месте. И лишь мгновение спустя стало по-детски обидно и немного стыдно, что он "повёлся" на подобную подколку. Но именно благодаря обиде Тедрик осознал, что валяется у костра совсем голым!

  - Яйца воин нашёл, - захихикал старик, - но где ж остальное?..

  - Остальное? - Тедрик огляделся вокруг и заметил скаф и комбинезон, лежащие бесформенной оранжевой кучей на краю полянки, почти под самыми лапами елей. Он попытался встать, чтобы одеться, но бессильно рухнул на шерстяное одеяло, постеленное на заботливо сложенный в виде лежанки лапник. В руках была странная слабость - вряд ли они удержали бы что-то тяжелее воробьиного пёрышка, ногами можно было пошевелить, а вот опереться на них - увы, не получится. Что же случилось?

  - Я не имею в виду твою одежду или доспех, - снова ухмыльнулся старик, - я говорю о голове. Ноги и руки ты, кажется, нашёл без моей помощи!

  - О голове?! - Тедрик непроизвольно потянулся ладонями к вискам, будто хотел убедиться, что она на месте.

  Ханец хмыкнул, глядя на усилия своего гостя и, налив в простую кружку - деревянную?!! - что-то из закипевшего и пыхающего паром закопчённого до черноты чайника, протянул её Тедрику. Но, убедившись, что гость не в состоянии ни взять, ни удержать кружку, каким-то неуловимым движением сразу оказался рядом с ним.

  - ...Испей. Этот отвар трав вернёт тебе силу.

  Действительно, уже после первого глотка Тедрик почувствовал, как по онемевшему - замёрзшему? - телу разливается блаженное тепло. Он попробовал опереться на руки и сесть, ...о, чудо! Получилось!! Теперь Тедрик смог сам принять кружку из рук старика и допить немного горький с кислинкой напиток. Силы быстро возвращались.

  - Спасибо.

  - Вежливый? - Ханец хитро прищурился, отчего его глаза превратились в узкие щёлочки. - Это хорошо. Ну что, нашёл голову-то?

  - Да, - улыбнулся в ответ Тедрик и счёл возможным чуть-чуть пошутить, - я ею пил ваш чудесный отвар, господин, и убедился, что голова на месте.

  - Неужели? Странно, - захихикал "вредный" старик, - может быть, тебе пока просто повезло? С таким наивным отношением к собственной жизни голову потерять недолго, знаешь ли!

  - Наивным?! Почему?..

  Ханец пожал плечами и подбросил в костёр ещё немного хвороста. Теперь Тедрик почувствовал тепло, идущее к нему от огня. Ему показалось, что обнажённое тело жадно пьёт его, как истомлённый жаждой путник - воду. Он ощутил боль, миллиардом иголок пронизывающую всё его тело, и непроизвольно застонал.

  - Больно?

  Тедрик просто кивнул. Боль росла, теперь тело уже не кололи иголки, а раздирали на части острые когти. Судя по ощущениям, не меньше тигриных.

  - Это хорошо, - удовлетворённо кивнул ханец, - значит, ты и вправду живой. А то в лесу можно и на мертвяков нарваться, хм-м. А они не нуждаются ни в тепле костра, ни в травяном отваре, ...да и поговорить с ...такими ...не о чем. Ты же это понимаешь, да?

  Тедрик неуверенно улыбнулся в ответ, явно не желая причислять себя к каким-то там "мертвякам". Но и не мог подтвердить, что понимает происходящее.

  

  2

    И тут он вспомнил всё: ...путешествие на 'Одиссее', Киммерию, ...Торгу, ...вылазку во время искусственной бури на скутерах в поисках входа в центр управления машиной 'чужих', ...пыль, ...океан пыли, ...удар, ...темнота!

  - Что случилось со мной? - Тедрик недоумённо посмотрел на костёр, ...лес, ...сочувственно улыбающегося старичка...

  - Ты упал и сильно расшибся. Наверное, - хозяин лагеря задумчиво поворошил в костре. - Во всяком случае, это наиболее разумное объяснение.

  - Объяснение?.. - Тедрик отрицательно замотал головой и скривился от проснувшейся свирепой боли. - Пусть так, но почему я упал?!..

  - Проблемы с головой, возможно? - Ханец с сомнением посмотрел на сморщившегося от боли гостя и с явным осуждением зацокал языком. - Вот и сейчас с ней не всё в порядке, ведь так? Голова болела, да что там 'болела' - буквально раскалывалась! - это верно, но это сейчас, а во время ...гм-м ...похода на скутерах ничего подобного не было. Это совершенно точно!

  - Сейчас - да, - признался Тедрик, пытаясь заглянуть в глаза старика, - но тогда - перед тем, как я упал - моя голова была в полной норме!

  - Охо-хо-хо!.. - раскатисто рассмеялся ханец, - в норме! Ну, ты меня и рассмешил, хо-хо! Хороша 'норма', если довела тебя до нынешнего положения!! Побитый, замёрзший, всё потерявший, ...и ты ещё говоришь, что с твоей головой всё в порядке?.. ...Ох, давно я так не смеялся, - вытер широким рукавом куртки проступившие на глазах слёзы старик, - мне кажется, с этой головой ещё хуже, чем я думал...

  - Хуже? Почему?!..

  - Потому, что в ней копались все, кому не лень! Ты, вообще, учился когда-нибудь защищать собственные мозги? Или, думаешь, раз их так мало, они никого в качестведобычи не заинтересуют, а?

  - Простите, господин, но почему вы полагаете...

  - Ха! Да ты сам подумай - может, тебе понравится?..

  Ехидный старик снова занялся костром, готовя в котелке какое-то варево. Странный человек! Простая заношенная одежда из натуральной ткани, - такую уже тысячу лет никто не производит, - ...куртка и брюки свободного покроя, ...они когда-то были чёрными, но сейчас - видимо от времени и частых стирок - посерели...

  Тедрик попытался ухватить какую-то постоянно ускользающую от него мысль. Она почему-то казалась крайне важной, жизненно необходимой. Да, ...от времени выцвели...

  ...Времени!?..

  ...Стоп! Вот, ...ещё чуть-чуть, ...о!

  От нелепости происходящего Тедрика пошиб пот и полностью прошла вся головная боль. Пойманная, наконец, мысль высветила происходящее подобно ослепительно жгучему солнцу, и при всём безумии оказалась убийственно ясна.

  До 'падения' он был на Торге, в абсолютно сухой пустыне, на краю колоссального урагана, ...а где он сейчас?

  ...Потрескивают сухие ветки в костре, покачиваются густо-зелёные лапы вековых елей, пирамидами уходящие высоко в тёмно-синее зыбкое марево местного неба. Сумерки, какие-то серые, давящие, безысходные, ...за пределами освещённого костром круга, конечно. Там, за кольцом невиданных им ранее могучих елей, в липком мареве затаились зыбкие тени, ...они ждут своего часа, ...они придут, когда затухнет костёр. И, когда они появятся, обступая усталого путника со всех сторон, для него никогда больше ничего не будет, ...ни бархатной тьмы, ни света, - безразлично какого, тёплого оранжевого или холодного ослепительно голубого. Эти ...'тени' растворят в себе всё: и стволы елей, и их мохнатые лапы, ...и самого Тедрика. Пока же они трусливо прячутся от тёплого оранжево-красного света среди серых сумерек, ...в которых, судя по ощущениям, нет ничего, ...вообще ничего!.. Ни тьмы, ни света, ни леса, ни неба, ни...

  Там - пустота...

  И, ухватив ускользающую мысль за хвост возникших сомнений как жар-птицу, Тедрик привстал, глядя на старика, и сам удивился собственному хриплому, похожему на карканье, голосу.

  - Господин, подскажите, молю, где я нахожусь?!!..

  

  3

    254, август 2-го, Атолл Торга, планета Торга, челнок 'Одиссей-один'.

  - Сэр, ураган стих!

  - Как стих? - Мгона буквально выпрыгнул из кресла наблюдателя, в котором, к своему стыду, закемарил на часик-другой. Почти сутки до этого он напряжённо всматривался в многочисленные детекторы и сканеры челнока, пытаясь через них хотя бы мыслями дотянуться до командира и его напарника. Но они будто растаяли в мутной пелене пылевой бури. Если бы не прямой приказ, Аваи давно бы повёл челнок на поиски пропавших. Сразу, как только от разведчиков перестали поступать последние крохи информации. Но - увы! - запрет просто не даст ему увести челнок, иус не позволит, ...пока не прекратится буря. - Как давно?..

  - С четверть часа назад. По всей планете ураган внезапно стих, сэр! - Вахтенный устало отвёл взгляд, продолжая контролировать показания внешних датчиков в видимом лишь ему окне. - В настоящее время в приземном слое воздуха скорость ветра упала до шести-восьми метров в секунду. Наружное давление возвращается к норме. Песок быстро оседает, и уже через десяток минут атмосфера снова станет прозрачной...

  - ...Так быстро?! Невероятно...

  - Это - "странный мир", - пожал плечами вахтенный. - От него можно ждать чего угодно, сэр.

  - Хорошая новость, сержант! - Остатки сна как рукой смело, и Мгона подчёркнуто бодро выпрямился в своём кресле. - Когда ничего хорошего вообще не ждёшь, "что угодно" - звучит оптимистично. Срочно подготовить спасательную экспедицию!..

  - Со всем уважением, сэр, такая миссия возможна лишь при поддержке дронов и "Одиссея". У нас на борту нет лёгких аппаратов, а челнок слишком велик и, возможно, поднимет много пыли... - сержант на мгновение замолчал, будто ещё раз оценивая собственные слова. Мгона кивнул и, желая поторопить подчинённого, нетерпеливо махнул рукой.

  - ...Я взял на себя смелость сообщить о текущей ситуации фрегат-капитану Норду и госпоже Ратниковой, сэр. Челенжер опустится до десяти тысяч, чтобы лучше координировать поиски. Кроме того, в ближайший час над всем районом развернётся плотная сеть дронов, а второй челнок "Одиссея" и катера будут готовы приступить к поисково-спасательной миссии.

  - Вы приняли правильное решение, сержант, - скривился Мгона. Он предпочёл бы действовать самостоятельно, но ...дроны, безусловно, смогут осуществить поиск эффективнее. - Это наилучший вариант поисковых действий. Скутер - не иголка, и "потеряшек" быстро обнаружат...

  - Хм-м, простите, сэр, я в этом не уверен, - поморщился вахтенный, - ...проблема гораздо серьёзнее: один из скутеров с десяток минут назад обнаружен около челнока ...без пилота. Видимо, он вернулся обратно в автоматическом режиме. Это - аппарат командира, господин лейтенант. - Вахтенный опустил взгляд. Тедрика команда любила, экипаж челенжера связывал с благополучием командира и успехом экспедиции свои собственные надежды на счастливое и обеспеченное будущее. И никому не надо было объяснять, что может означать возвращение "коня без седока" во время подобной бури!.. - Пока не стих ветер, скутер было трудно обнаружить: на нём осел толстый слой песка, имеющий большой заряд статического электричества. Собственно, наши сканеры обнаружили не сам "Спарроу", а сильную электрическую аномалию.

  - Вот как? Заряд со скутера уже сняли?

  - В настоящее время аппарат заводят в шлюз челнока. Специалисты считают, что скоро можно будет получить маршрутные логи скутера. Ваше присутствие как начальника С.Б. экспедиции и участие в процессе выемки данных необходимо. По этой причине я вас и разбудил, сэр!

  - Спасибо, сержант. Тогда мне надо поторопиться...

  - Не стоит, сэр. Пока не счищена пыль, аппаратура скутера останется недоступной. Сейчас "Спарроу" укутан песком как шубой, и - никогда о таком не слышал, если честно, - эта "одёжка" весьма прочна. Видимо, отдельные пылинки благодаря электричеству прочно "спеклись" между собой. Сейчас свободный от вахты экипаж челнока осторожно скалывает образовавшийся панцирь. Роботам такую операцию лучше не доверять, сэр.

  - Хорошо, спешить не буду. - Аваи встал с кресла, в котором так неожиданно для себя задремал, и потянулся за кителем. - Но, надеюсь, наши люди помнят, что каждая минута промедления может стать роковой для командира?

  - Конечно, господин лейтенант, - с обидой в голосе произнёс вахтенный, - люди стараются изо всех сил, ...к сожалению, наша воля ограничена имеющимися физическими возможностями, ...простите, сэр!

  - Кажется, - поднял бровь Мгона, - у вас проснулся дар философа, сержант?

  - Эта чёртова планета ещё заставит нас всех и Богу молиться. Я в этом уверен, сэр!

  

  4

    Часом позже,

  там же.

  - Есть! - Мгона откинулся в кресле, облегчённо переведя дух. Напряжение, стальными лапами сковывающее грудь, наконец, исчезло. Последние десять минут лейтенант почти не дышал, въедливо оценивая каждую строчку лога. Во всяком случае, так казалось со стороны, и экипаж челнока уже с беспокойством посматривал на офицера: не задохнулся бы?!

  Копаться в логах - занятие не простое. Иное дело - стерео визуализация маршрута! Увы, из-за сбоя в работе интеллектуального регистратора подобное оказалось невозможно. Вообще, если разобраться, скутер добрался 'домой' каким-то чудом, буквально на грани от того, чтобы окончательно потеряться. Если бы пелена пыли поднялась чуть выше, то...

  А так "Спарроу", потеряв седока, взвился почти вертикально вверх - если судить по логам, конечно - на высоту в шесть километров, откуда уже сумел сориентироваться по дрону, висящему на низкой орбите над местом разведки. Дальше иус скутера просто зафиксировал собственное местоположение и направление на челнок. Вот и всё.

  ...Известно место, откуда установлена связь с орбитальным дроном. ...Примерно известна траектория подъёма, теперь вычислить точку старта - тривиальная математическая задача, ага! Возможная погрешность не превышает двух километров.

  - Иус, срочную связь с "Одиссеем"!

  Появившийся в окне интерактивной связи Олаф Норд выглядел именно так, как полагается человеку, проведшему в волнениях и постоянном стрессе почти целые сутки. Словом, как и сам Мгона. Сейчас и фрегат-капитан, и лейтенант были совсем непохожи на блестящих офицеров, скорее...

  М-да, видимо эти мысли пришли на ум этим двум мужчинам одновременно. ...Мимолетная улыбка, быстро исчезнувшая от гнёта тяжёлой действительности, ...обоюдное сочувствие, ...ощущение дружеской поддержки - в такой ситуации всё это крайне важно.

  - Новые данные, Олаф, - Мгона тепло кивнул временному командиру "Одиссея", - район, в котором предположительно исчез Тедрик, вычислен с точностью до пары километров. К сожалению, это "голые" данные логов, и о судьбе второго скутера по ним ничего сказать нельзя. Но для начала поисково-спасательной операции информации достаточно. Рекомендую послать катер, его динамика намного лучше.

  - Согласен. У нас - тоже новости. Селена почти пятнадцать часов просидела за изучением данных с орбитального дрона. На нём, как ты знаешь, есть модуль джи-сканера, усовершенствованный лично Селеной. Он способен засечь мельчайшие гравитационные аномалии на расстоянии в несколько тысяч километров. Нет, не каждую пылинку, конечно, но такой объект как "Спарроу"...

  - Неужели?..

  - Племянница подобрала фильтр, который надёжно выделил сигналы обоих скутеров, так что, объединив данные логов и дрона, мы способны точно определить участок, на котором произошла, - Олаф отвёл глаза от собеседника, - ...трагедия.

  - Есть какие-то намёки на причины, - Мгона сразу обратил внимание на недоговорённость в словах офицера - ...этого происшествия?

  - Только косвенные. В тот момент, когда скутер Тедрика потерял управление и лёг на курс возвращения, с ним резко сблизился аппарат Мальцоу, который затем - после столкновения, возможно? - продолжил дальнейшее движение. Как ни в чём не бывало!..

  - То есть... - задумчиво протянул Мгона.

  - Если пилоты потеряли бы контроль над своими аппаратами, скутеры автоматически вернулись бы к челноку, - потерянно пожал плечами Олаф Норд. - Если Мальцоу взял бы на свой аппарат Тедрика - предположим, по каким-то непонятным нам причинам, - джи-сканер дрона обнаружил бы увеличение массы второго скутера. Как утверждает Селена, ничего подобного не наблюдается.

  - Ты хочешь сказать, что Мальцоу сбил командира с аппарата, бросил его посреди песчаной бури и спокойно отправился по своим делам дальше, так?

  Олаф виновато отвёл глаза. Трудно открыто признаться, что офицера, родственника, с которым прожил бок о бок несколько лет, с которым прошёл весь этот непростой путь от Колыбели до Торги, подозреваешь ...в предательстве? ...В покушении на убийство?

  - Это возможно, - для Мгоны принять подобную мысль - в силу профессиональной социальной деформации - оказалось намного проще, - "крыса" на нашем корабле есть, совершенно точно, ...Мальцоу входил в мой список...

  

  5

    Норд кивнул. Наличие у эсбэшника списка потенциальных шпионов ни для кого из офицеров "Одиссея" секретом не было. Другое дело - персоналии, входящие в него.

  - ...Он вполне мог расставить пиры, да, - продолжил свои рассуждения Аваи, - да и о сроках начала экспедиции Мальцоу был извещён чуть ли не раньше всех, а, значит, мог сообщить "коллегам" из Круга или...

  - ...Но зачем ему?.. - Норд удивлённо посмотрел на Мгону. - Нужны мотивы, Аваи, а я их просто не вижу!

  - Потому, что не обладаешь необходимыми профессиональными навыками! Я тебе "навскидку" могу указать сразу несколько: деньги, власть над "Виржин", скрытая неприязнь, ...банальная зависть, наконец! Нет-нет, Олаф, мотив-то как раз не проблема.

  - И в чём, по-твоему, проблема?

  - В сроках, в месте, в форме исполнения, ... как-то всё это очень странно...

  - Этот мир полон странностей, - пожал плечами Олаф. - Одной больше, одной...

  - Ещё один философ на мою голову! Избавь, мне уже хватит собственного сержанта, рассуждающего о...

  - ...Хватит! - Селена, подобно порыву буйного предгрозового ветра, ворвалась на командный мостик "Одиссея" и сразу кинулась к интерактивному окну связи. - Всё подобное можно обсудить и обдумать позже. Олаф, для спасательной миссии нужно задействовать два катера. Первый - по координатам, где случилось это, - женщина болезненно сморщилась, - несчастье, второй...

  - Уж не хочешь ли ты сказать, что вычислила, где находится скутер с... - Олаф поперхнулся. Он чуть было не произнёс - "с твоим братом" - но в свете вскрывшихся фактов такое словосочетание выглядело весьма двусмысленно, - ...Мальцоу? Я же оставил тебя буквально полчаса назад, когда ты полностью отключилась от усталости над своим интеллектуальным вычислителем!

  - Некогда спать, - упрямо отрезала Селена, - я не успокоюсь, пока не верну Тедрика на корабль.

  - Вы знаете, где искать фрегат-капитана Мальцоу, миз? - Мгона постарался сформулировать вопрос поаккуратнее, чтобы не обидеть взвинченную до предела ...хозяйку. Если с командиром случится что-то ...непоправимое, значимость Селены в 'Виржин' сильно возрастёт. Если Ратников ...вернётся, лейтенанту всё рано понадобится любая поддержка ...после такого невероятного провала!

  - Да. Его "Спарроу" продолжает движение в том же направлении, удалившись от места ...столкновения ...почти на полтысячи километров. И вот что странно: вокруг скутера фрегат-капитана пыльная буря не закончилась, так что спасательной миссии предстоит на своей шкуре испытать, что это такое.

  - Вы уверены, миз? Может быть, аппарат фрегат-капитана просто поднял облако пыли?

  - Нет, Аваи, - покачала головой женщина, - вокруг скутера существует устойчивый вихрь высотой километра в полтора и диаметром не менее километра. Сергей двигается в наиболее пыльной зоне, которая смещается вместе с ним. Полагаю, он даже не подозревает, что буря в масштабе планеты уже закончилась...

  - ...Экипажам катеров - готовность десять минут, - Олаф среагировал на информацию Селены.

  - Спасибо, - кивнула женщина, - обязательно включи в экипаж первого катера, который пойдёт спасать командира, миз Киквете. Тедрику понадобится профессиональная помощь...

  - Миз Киквете, ответьте мостику, - Норд поторопился исполнить пожелания Селены.

  - Седьмой пост на связи.

  - Срочно подготовьте необходимое. Вы включены в экипаж первого катера, ваш командир на время миссии - энсин Хорхе Джамо.

  - Выполняю, сэр.

  - Извините, миз Селена, - тёмная кожа Мгоны будто посерела от душевного напряжения, - ...я знаю, мой вопрос звучит несколько глупо, но ...возможно, вы что-то знаете, ...или чувствуете. Скажите, командир жив?

  

  6

    254, август? Может быть...

  ...неизвестно где.

  - Странный вопрос, молодой человек, - старик отвлёкся от бурлящего котелка, чтобы насмешливо глянуть на своего гостя. - Мне кажется, это очевидно: ты сейчас в лесу, около костра, - он обвёл зажатой в руке веткой окружающее пространство.

  - ...Но ...как я сюда попал?..

  - ...Попал?.. А, ты имеешь в виду, как ты оказался здесь, на этой милой лежанке? - Ханец хитро прищурился. - Я нашёл тебя ...там ...и принёс сюда. Если честно, это оказалось непросто: перетащить тебя было для старика очень тяжёло, хи-хи-хи! Но я справился, да.

  - ... И давно вы ...принесли меня, господин?

  - Давно? С тех пор уже шесть раз подбрасывал хворост в костёр, ...а точнее - извини. Часы на ёлках не растут, только шишки.

  М-да, кажется, так ничего выяснить не удастся, увы.

  - Господин...

  - Что ты всё заладил - господин да господин?! Где здесь, в лесу можно встретить господина? Нет, они все сидят в сияющих дворцах, - старик неопределённо махнул веткой куда-то в сторону и вверх, - наслаждаются изысканными кушаньями, приготовленными лучшими мастерами, а не жрут простую похлёбку как я...

  - Но ...не могу же я обращаться к вам: "старик"! Или: "эй, вы"? Это будет с моей стороны невежливо, ...к тому же, мне хочется узнать имя своего спасителя... - Тедрик вспомнил о прячущихся за пределами тенях и зябко передёрнул плечами. - Без вашей бесценной помощи я просто бы погиб!

  Старик кивнул и неспешно снял с перекладины над костром котелок с варевом, перемешал его коротенькой палочкой и отставил чуть в сторону, бережно укутав толстым шерстяным одеялом. Но до Тедрика успел дойти пряный аппетитный аромат незнакомой пищи. Судя по запаху, "лучшие мастера" в "сияющих дворцах" передрались бы со своими "господами" за право попробовать стряпню этого странного ханьца.

  - "Эй, ты", - звучит очень невежливо, - задумчиво протянул хозяин очага. - "Старик" - грубовато, хотя, конечно, правдиво. Увы! Старость - неизбежный удел каждого, но мне не хотелось бы вспоминать о ней слишком часто. Пожалуй, обращаться по имени - наиболее естественно, ...в данном случае, да, ...но - вот вопрос: могу ли я доверить тебе своё имя, ...незнакомец?

  Тедрик покраснел. Действительно, нехорошо получилось. Он не только не поблагодарил старика за своё ...спасение, но даже и не представился, как должно.

  - Мой уважаемый спаситель! Я, Тедрик, сын Михаила из рода Ратниковых прошу вас помочь...

  - И как я, слабосильный старик, могу помочь ратнику Феодоро, ...то есть, Теодориху - о, вот память-то слабая стала! - так, да?! Какое было время! Строгое, жёсткое, безжалостное. Как-то раз...

  Тедрик кивнул, заворожено глядя на ханьца. А тот, как ни в чём не бывало, ударился в воспоминания.

  - ...Со старым князем-то Феодоро - твой дед, что ли? - помнится, славно кутили, ...а я ведь его предупреждал: злые мугалы не успокоятся, завоевав Восток, они придут и в Тавриду, ...нет-нет, постой, - ханец возбуждённо вскочил, - ты же, вроде другой Тедрик, ...не из Тавриды. Из Берна, может быть, а?..

  - Простите, что перебиваю вас, уважаемый, но вы меня с кем-то путаете. Я действительно из Боспора, но, уверяю, никакого отношения к упомянутым вами людям не имею. Я... - Тедрик почти поперхнулся, стараясь найти наилучшие слова, - вместе с напарником проводил разведку на планете, расположенной очень далеко от Колыбели - так теперь называется Земля. Кажется, была песчаная буря, ...я упал и видимо сильно ушибся ...хм-м ...головой, потерял сознание и очнулся уже здесь, у вашего костра. Я очень благодарен...

  - Вспомнил, значит, - обрадовано захлопал в ладоши старик. - Это хорошо! Твоя память восстанавливается быстрее, чем можно было бы надеяться. Только вот имя своё я тебе доверить пока не могу, и благодарность твоя какая-то странная. Она не в сердце, не в душе, - ханец мягко приложил ладонь к груди, - а только в словах. Да и слова у тебя какие-то пустые: другая далёкая от Колыбели планета, ...разведка во время песчаной бури, ...ошибся головой, ага. Ответь, что понадобилось тебе на диких задворках Сферы Человечества? Зачем ты ринулся в Вельд именно в бурю? В такое время все, у кого голова без ошибок, предпочитают сидеть в надёжном убежище. Ну же, сын Михаила Тедрик, что ещё ты забыл рассказать?

  С каждым словом хозяин костра всё сильнее преображался. Теперь это был уже не старик, а мужчина в полном расцвете сил, от которого веяло нечеловеческой мощью и странной леденящей жутью. Даже пламя потускнело и перестало давать живительное тепло, а из-за стволов елей протянули свои загребущие руки мрачные тени. Они, видимо, решили, что их час настал.

    

  7

    В какой-то момент "чужой" - а кем ещё могло быть существо, произвольно меняющее своё обличье? - без каких-либо дополнительных усилий оказался прямо перед своим гостем на расстоянии вытянутой руки. Он не прилагал для этого видимых усилий, не прыгал, не шагал - просто внезапно переместился, и Тедрик непроизвольно заглянул прямо в его странно белёсые глаза. Можно подумать, что в них клубился тот самый "голодный" туман, что своими кольцами охватил ели вокруг костра и сейчас нетерпеливо ждал, когда его хозяину надоест забавляться вкусной игрушкой. В глаза "чужого" можно было упасть как в бездонную пропасть. По-крайней мере, Тедрик почувствовал сильное головокружение, какое бывает на краю ждущей свою жертву бездны.

  Пытаясь устоять, избежать падения, Тедрик в поисках опоры потянулся к пеньку, стоящему у лежанки, но его рука бессильно прошла сквозь крепкую с виду древесину. Ратникова бросило в холодный пот, но он ещё какое-то время продолжал бороться. Когда же силы иссякли, Тедрик рассказал всё. В смысле, всё о своей дороге на Торгу, о причинах, по которым была затеяна экспедиция на "Одиссее", о завещании Ивана Великого с указанием путевых пичей в эту звёздную систему, ...о записях из дневника, по которым отец и он поняли, каким образом можно попасть в командный центр машины "чужих". Он говорил, говорил, а костёр разгорался ярче, и тени испуганно отпрянули прочь от затейливых языков тёплого оранжевого пламени...

  В какой-то момент Тедрик обнаружил, что добродушный старик-ханец накладывает своё варево в две простые деревянные миски, продолжая внимательно слушать исповедь и недовольно покачивать головой. Ещё чуть позже ароматное кушанье уже оказалось перед Ратниковым, а он с удивлением и даже облегчением обнаружил, что рассказал почти всю одиссею челенжера, включая и совместную с Мальцоу разведку ...или поиск базы "чужих"?

  Тедрик замолк, вопросительно глядя на старика. Тот уже расправился со своей порцией и, поймав взгляд своего гостя, огорчённо покачал головой.

  - Ешь, сын воина, - грустно усмехнулся пожилой ханец, - ну и глупостей ты наворотил! Даже не знаю теперь, как тебе помочь...

  - Сергей, ...мой напарник, ...что с ним?

  - Напарник, говоришь? - Старик хмыкнул, одним звуком передав Тедрику всю бездну сомнений в правомерности такого определения. - Ладно, глянь уж, каков на самом деле у тебя приятель, ...напарничек, хе-хе!

  Один небрежный жест руки, и перед командиром челенжера развернулось стерео окно, в котором он увидел себя и Сергея, двигающихся на скутерах над равниной Торги. Странным образом на изображении отсутствовала так досаждавшая им пыль, на неё даже не было намёка, зато теперь Тедрик мог со стороны наблюдать за действиями "приятеля" ...и слышать его мысли, как если бы Мальцоу проговаривал их вслух. И размышления Сергея...

  - ...Это он, ...он напал на меня ...и сбил со скутера!! - Ратников отставил миску в сторону, поскольку боялся не удержать её в дрожащих руках. - ...Как же так?!! Сергей - предатель? Не верю, не может быть...

  - Глупец! - Старик в одно движение оказался перед Тедриком и положил холодную ладонь на его раскалённый лоб. От этого простого жеста Ратникову сразу стало спокойно и по-домашнему тепло, дрожь в руках пропала, и на место горечи и разочарованию пришла немыслимая ранее ясность.

  Этот странный ханец - "чужой"? - прав. Сергей ...не враг - ...и не друг, конечно. Просто интересы Мальцоу - не то же самое, что и...

  - Ешь, тебе понадобятся силы, - возвращая миску в руки Тедрика, усмехнулся пожилой ...человек? - ...много сил, слабый неспособен преодолеть последствия своей наивности и глупости, а такой ...умник, как ты, должен очень много кушать! Ешь и слушай...

  Старик уселся на свой любимый пенёк у костра, задумчиво поворошил бледнеющие угли. Полянка с костром сразу стала намного шире, небо посветлело, утратив насыщенный синий цвет, а холодный туман куда-то исчез. С ним пропали и тени, теперь лес просматривался намного дальше, но и там вольно стояли такие же мощные - в несколько охватов толщиной - ели, их длинные и широкие лапы опускались почти до земли. А ещё в лесу запели птицы...

  

  8

    - ...Слушай и запоминай, сын Михаила Тедрик: всякое живое существо действует всегда исключительно в собственных интересах. Если же группа таких существ сотрудничает, то лишь по причине того, что их желания совпадают. Из этого правила исключений совсем не много. Первое из них - отношения между родителями и детьми. В данном случае и те, и другие способны поступать даже в ущерб собственным интересам. Второе - когда разумные существа пошли на временный компромисс ради достижения чего-то большего. Твои отношения с Мальцоу больше похожи на второй случай...

  Тедрик промолчал. Что здесь комментировать? Всё понятно и знакомо, и зачем ...старик ...открывает столь очевидные "истины"?

  Ханец хитро усмехнулся, будто услышал мысли гостя. О-о-о, верно! Его опять ввёл в заблуждение внешний вид этого существа. А ведь продемонстрированные ранее возможности должны были его, по крайней мере, насторожить. И кто знает, какие ещё технические ухищрения есть у "чужих"?

  - ...Я напоминаю о столь простых истинах, - старик насмешливо сузил глаза, - поскольку ты либо не относишь их к себе, к своему непосредственному окружению, либо по наивной "детской" привычке прячешься от "страшной" реальности в уютной "личной" тьме, накрывшись одеялом с головой в собственной кроватке. Мир не станет лучше, если ты будешь игнорировать его грязь.

  Ратников вспомнил вступительную лекцию по социальной динамике в университете: лектор объяснял, что недостаточно "чистить" окружающий мир. Любой "альфа" или "бета" обязан всё начинать с себя, иначе та сила, которой одарила его природа, обернётся против своего хозяина и его близких. Тогда эти слова казались обычными пафосными лозунгами, сейчас...

  Если то, что показала запись "чужих" - правда, то Мальцоу попал в ловушку собственной гордыни, почему-то решив, что достоин большего, чем дадено ему природой и правом рождения. Упаси Бог от подобного!

  - Ты можешь называть меня "учитель Цао", - кивнул в ответ на его мысли ханец. - Теперь ответь, зачем ты искал ...хм-м ...этот, как его, "центр управления"?

  - Но ведь центр даст человечеству такие возможности для экспансии! Раз в сфере радиусом в тысячу листов от Торги можно будет быстро перемещаться, люди смогут свободно расселиться по всему этому обширному пространству, не утратив связь с родиной. Колыбель останется буквально на расстоянии вытянутой руки, а миллионы удобных для колонизации планет позволят человечеству свободно и вольно жить. Нет перенаселённости, скученности, недостатка ресурсов - нет конфликтов, злобы, агрессии. Это же новый мир, мир без злобы, без войн...

  - Мечтатель! Мальчишка... - покачал головой Цао. - Думаешь, что возможность подобного "быстрого" перемещения принесёт свободную жизнь для всех? Ты и вправду стремишься к всеобщему благу, да?

  - Разве это плохо?

  - Благо не бывает "всеобщим", оно всегда личное, о Тедрик, наивный сын Михаила! Свобода неотделима от ответственности за поступки, иначе она становится произволом и жесточайшим закабалением. Не "дивный свободный мир" создаст подобная находка, а откроет новую эпоху войн и унижений для миллиардов людей...

  - Но почему?!..

  - Всякий человек действует в своих интересах, но не каждый может адекватно оценить все последствия собственных поступков. Уехав с Колыбели за лучшим и свободным будущим, колонист начнёт строить его для себя на отдалённых планетах. Один для этого будет трудиться с утра до ночи, возводя дом, биофы с биорами, запуская роботизированные индустриальные комплексы, второй же пожелает всё это отобрать. Зачем выбиваться из сил, если можно захватить готовое? Третий предложит защиту и посредничество в улаживании конфликтов "за малую мзду", которая со временем будет становиться больше и больше, четвёртый ...неважно, уже перечисленного достаточно, чтобы понять: не благоденствие, а страдания принесёт такая находка. А сколько крови прольётся за то, чтобы ею обладать! Ты, твои родные и близкие станут самыми первыми жертвами в этой гражданской войне, зажженной по неосторожности. "Приключение" с Мальцоу, - Цао почему-то грустно улыбнулся, - лишнее подтверждение моих слов. Тщательно подумай, о Тедрик, неосторожный сын Михаила, действительно ли ты хочешь именно такого будущего для себя, своих близких, своих ...детей? Твой предок Иван не решился взвалить на себя подобную ответственность!

  

  9

    - Это ведь и есть центр управления, - Тедрик неопределённо обвёл рукой поляну с костром, лес вокруг и немного замялся, безуспешно пытаясь подобрать правильное слово, - построенный ..."чужими"?

  - "Центр"?! Хи-хи! "Чужие"?!! "Построенный"? Аха-ха-ха!! - Цао захохотал, и на его глазах выступили слёзы. - Какое заблуждение! Ты всерьёз, о любопытный сын Михаила? Ну насмешил - так насмешил!

  - А ...как же всё ...это? - Тедрик ещё раз осмотрелся вокруг. Ветерок взъерошил волосы, высоко в кронах пели птицы. - Разве ...это не настоящее? Или я не на Торге? Тогда ...где сейчас я ...нахожусь? Деревья, птицы, костёр? Я что, брежу? Разве вы, учитель Цао, беседуете со мной ...не наяву?

  - Наяву?! Хо-хо! - Ханец продолжал смеяться. - И сколько вопросов! Конечно, это - явь, мой новый нетерпеливый ученик, а вот место, где ты жил до этого, трудно назвать таким словом. Скорее, именно то - неявь, ...да, явь-неявь, хо-хо! Нет, сын Михаила - и Торга, и Колыбель находятся по другую сторону ...смерти.

  - ...Я умер?!..

  - Вот-те опять здрасте! Ты же вроде всё нашёл - яйца, руки-ноги, голову. Что же касается головы, ты даже ею пил и ел, разве нет? Мёртвые, мой ученик, не нуждаются в пище, ведь так?

  - Наверное... - не очень уверенно ответил Тедрик. Сейчас он уже вообще ничего не понимал. - Значит, всё это мне только кажется. И костёр, и лес, и вы ...ай!

  Тяжёлая шишка больно стукнула в лоб и отскочила прямо в костёр, подняв в нём кучу золы.

  - Может, запустить в тебя чем-нибудь потяжелее? - Цао с интересом взглянул на лежащее неподалёку увесистое полено.

  - Не надо! Но я и вправду...

  - Запутался, заблудился? Естественно, в таком лесу потеряться совсем не сложно, да. Только вот "обычных" потеряшек могут и не найти, а тебе повезло, хе-хе.

  Почему-то Тедрику не захотелось выспрашивать, что происходит с теми, кого "не нашли". Он с дрожью вспомнил прятавшиеся во тьме жадные тени и зябко передёрнул плечами. Хорошо, что его отыскал Цао!

  - ..."Учитель Цао", о неразумный сын Михаила! Здесь, по эту сторону, не стоит ошибаться даже в мыслях.

  Учитель? А ведь верно, именно так он назвал ...старика-ханьца, тем самым подтвердив статус учителя Цао. Кстати, человек ли он? Или "чужой"?

  - Выглядит как лягушка, прыгает как лягушка, квакает как лягушка - значит, это и есть лягушка, - снова хихикнул старик. - Я не более человек, чем ты, а здесь, у костра, различия вообще не заметно. А "чужих" не бывает!

  - ...Но ведь...

  - Совсем не бывает. Так устроен мир.

  - ...Вселенная?..

  - Хм-м, ладно, твою безграмотность необходимо ликвидировать. Что ты знаешь о том, как возникла Вселенная? Я имею в виду мир по ту сторону.

  - Большинство учёных считали ранее, - а некоторые верят в это по сию пору, - что Вселенная возникла из экстремального состояния физического вакуума, пустоты, из-за непонятного явления которое называли "Большим Взрывом", квантовой флуктуацией, сингулярностью. Сначала не существовало ни времени, ни пространства, а все физические силы были слиты воедино. Позже они разделились и обрели самостоятельное бытие, первой - гравитация, а затем сильные и слабые взаимодействия. Последними возникли электромагнитные силы, и родился свет...

    

  10

    - Хм-м, помниться в одной из самых первых книг, созданных человечеством, написано так: "До начала не было ничего, ни тверди, ни света. Лишь пустота - и предвечная Сила. Сила, отягощённая одиночеством, сбросила тяготу из себя: так в Ничто появилось Нечто, которое распалось на Пространство и Время. Сила приняла их, вошла в них, и от этого возникли Сотворение и Разрушение. Сила охватила их, так появилась Твердь - и земли, и воды, и бездна, которая была безвидна. И Сила наполнила Твердь, породив свет..." Кажется, людские учёные не так уж далеко ушли от легенд и мифов, не так ли? Впрочем, это вопрос риторический. По-моему, противоречия между недостатком фантазии и боязнью быть обвинёнными в плагиате заставили ...учёных ...напридумывать множество забавных терминов. Вместо того, чтобы честно сказать: "В начале сотворил Бог небо и землю. Земля же была безвидна и пуста, и тьма над бездною; и Дух Божий носился над водою. И сказал Бог: да будет свет. И стал свет..."

  - Извините, учитель Цао, но...

  - ...Ага, тебя так учили. Как я понимаю, прочие теории отличаются лишь предположениями о причинах возникновения 'квантовой флуктуации' и спекуляциями на тему 'прошлого' и "будущего", которые отлично вписываются в наблюдаемую этими же 'учёными' картину мира, так?

  - Но ведь всё это подтверждено экспериментами...

  - Доверчивый сын Михаила Тедрик! Ещё треть тысячелетия назад профессора космологии убеждали всех в недостижимости звёзд, в изотропности и однородности пространства Вселенной. А до этого такие же "учёные" уверяли всех, что планета Земля - центр Мироздания, и в доказательства приводили кучу натурных наблюдений. А ещё раньше самые образованные из всех людей верили, что Земля плоская, стоит на трёх ...китах, кажется? Которые находятся на черепахе, плывущей по Мировому Океану. И приводили массу убедительных доводов в пользу своей точки зрения, ага?

  - Простите, учитель Цао, - теперь уже настала очередь Тедрика хитро усмехнуться. Как же, нельзя упустить такую возможность, - а разве вы не собираетесь мне поведать ещё одну версию перечисленных событий?

  - Кх-м-м, ...да ты озорник, парень! - Цао укоризненно покачал пальцем. - Но здесь ты опять поспешил. Хотя у меня и есть версия всего происшедшего от, ...скажем, ...очевидцев событий, я не буду тебя мучить всякой наукообразной заумью. Дитё ты ещё, хо-хо, а потому лучше расскажу-ка я тебе сказку, ...как раз по твоему возрасту, хе-хе!

  - Сказку?!.. - Разочарованно протянул Тедрик, охотно изображая капризное дитё. - О глубокоуважаемый учитель Цао, может быть, вы всё таки смилуетесь и расскажете ...ту самую версию, ...от очевидцев?..

  - Мал ты ещё, - насмешливо замотал головой Цао и поднял глаза вверх к белёсому небу, гладким куполом укрывающим и лес, и едва дымящийся очаг. - Языка ...хм-м ...немецкого не разумеешь. Да и отличий между мифом и былью пока не видишь.

  - Я, почитаемый учитель Цао, что не увижу - домыслю, ...наверное. Что не пойму, приму сердцем, ага. Сердце-то у меня доброе, отзывчивое, ...особенно теперь.

  - М-да? Мысли - существа живые, добрый человек Тедрик. Вернее, живущие. По крайней мере, некоторые мысли. - Цао о чём-то задумался, глядя в белёсое небо. Казалось, он всматривается в видимые ему одному письмена, бегущие по куполу небес. Надписи были, видимо, на ином языке, и ханец вынужден был сделать усилие, чтобы их переводить синхронно с появлением новой фразы. - Рождаясь слабыми, уязвимыми, мысли растут и набираются сил. Как все живущие, они питаются - правда, не материальной пищей - фактами, информацией о событиях, впечатлениями. А когда взрослеют, мысли обретают способность действовать и влиять на внешний мир, да-да. Через своих "хозяев". И - так бывает, увы, это правда - что некоторые мысли кто-то подкладывает со стороны. Как кукушка - яйцо в чужое гнездо. Такие мысли "растут" вместе с остальными, прикидываясь "родными", но постепенно вытесняют их, выбрасывая прочь, заполняют и подчиняют себе разум "хозяина"...

  Тедрик представил, как всё это происходит в его голове, и холодные морозные иголки побежали по коже. Хотя, если подумать, именно этим и занимаются родители, воспитатели, учителя и преподаватели колледжей, академий, университетов. Просто процесс, который столь красочно описал учитель Цао, в их изложении выглядит вполне безобидно и именуется красивым термином "социальная адаптация".

  - ...Иногда это неплохо, - так же вдумчиво и медленно продолжал Цао. - Например, если у "хозяина" и мыслей-то никаких нет, а их заменяют примитивные животные инстинкты. Так что варианты можно привести разные. На самом деле, процесс "вкладывания" подобных мыслей не плохой, не хороший, всё зависит от личности "родителя" мыслей-"кукушат" и его целей, ведь на дурном дереве хорошие плоды не вырастут. Именно здесь, в определении истинных целей, и кроется та мера, по которой посторонний может оценить незнакомого разумного, его поступки и, следовательно, мысли и чаяния. По-настоящему разумное существо не отождествляет свою жизнь с убогим удовлетворением собственных физиологических, душевных - даже духовных - интересов. Он стремится дальше, "за горизонт", за любые горизонты. И сразу встречается с первой проблемой...

  

  11

    Цао на мгновение прервался и мазнул взглядом по Тедрику, убеждаясь, что ученик слушает внимательно. Ратников его не разочаровал: полностью обнажённый молодой мужчина - какая ерунда! К чему же здесь озабочиваться подобным? - сидел, будто оцепенев, на брошенном на лежанку одеяле, выпученными глазами наблюдая за каждым движением ...учителя, ага. Ещё бы, после такого-то шока и стресса! Если бы подобную "лекцию" читали в академии или университете, слушатели, скорее всего, заснули бы. Но здесь, в этом странном месте по другую сторону смерти, каждое слово превращалось в фундамент иного мышления, которое Цао пытался создать.

  Тогда - четверть тысячелетия назад - его друг Иван сделал свой выбор, предпочтя вернуться к жизни и семье. Он же двинулся по другой дороге, - на той стороне командира Цао не держало ничего, - а здесь он обрёл ...даже не Вселенную - больше, много больше! Но заплатить за новые возможности, за новые знания и умения пришлось своим изменением и потерей смертной человеческой сущности.

  Жизнь - и смерть. Как банально! Товарища давно унесло потоком времени, а Цао всё продолжал быть и верить, что их пути вновь сойдутся. Потому, что иначе и быть не может: ведь цель-то у них одна. Общая цель...

  - ...Человек - существо социальное, он живёт в обществе подобных себе. Чем сильнее личность, чем сильнее её стремление постигать мир и 'раздвигать' его горизонты, тем больше новых мыслей-'кукушат' получают от него окружающие. Разве это плохо? Ничуть. Общество должно развиваться, вместе с ним должны совершенствоваться и люди.

  - Кто и как определит, что эта мысль - полезна, а другая - вредна?.. Ха, даже если найдётся тот, кто сможет оценить их объективно, за мыслями невозможно уследить, как и ограничить распространение идей...

  - В древности на Колыбели пытались. Безуспешно, конечно, - кивнул в ответ Цао. - Но бед и страданий подобные попытки принесли куда больше, чем те идеи, с которыми пытались бороться. А насчёт вреда и пользы объективные критерии есть. Это, во-первых, цель, которую данная мысль пытается воплотить в реальность, во-вторых - конечный результат произошедших из-за неё изменений. Как говорится, "по плодам их узнаешь".

  - Бред, ...полный бред! По плодам узнавать злую мысль поздно, она уже свершила своё чёрное дело. А по целям... декларировать-то можно что угодно, а потом, если результат иной, развести руками и сказать: "Упс! Я хотел совсем другого!"

  - Ответственность! - Назидательно поднял палец Цао. - Есть такое понятие - ответственность, о сомневающийся сын Михаила Тедрик. Без неё любое дело заранее обречено на провал. А чтобы никто не отговаривался незнанием, нужно изучать опыт прошлого, историю. "Нет ничего нового под солнцем. Бывает нечто, о чём говорят: "смотри, вот это новое"; но это уже было в веках, бывших прежде нас".

  - Екклесиаст? Ха-ха, если древний царь оказался бы в современном мире, о учитель Цао, он тыкал бы пальцами в каждый пустяк со словами: "Вот новое! И то, и это!!" Звёздные корабли, дома-города, биофы, иусы...

  - "Нет памяти о прежнем", - воздел руки к небесам Цао, - "да и о том, что будет, не останется памяти у тех, которые будут после". Когда-то, - я не могу сказать давным-давно, для этого нет никакой возможности - уже существовали могучие разумные существа...

  - Цивилизация древних? - Интерес Тедрика вспыхнул как порох.

  

  12

    - Нет, - поморщился Цао, - ...эти были ...хм-м ...позже ...в некотором роде. Народ, о котором я говорю, давно оставил не только города - поэтому его нельзя назвать "цивилизованным", хе-хе! - но и физическое обличье. Хотя, при желании, любой из них был способен его принять. Их было триллионы триллионов, и они освоили всю Вселенную, занимаясь созданием процветающей живой природы во всех подходящих мирах и преобразованием мёртвых миров в благоприятные для самой разнообразной жизни. Они были помешаны на красоте, получая от её создания, от ухода за ней и любования истинное наслаждение и блаженство. Разум любого из них охватывал всю Вселенную, а потому для них не имели значения расстояния. Войны и конкуренция, злоба и зависть - всё осталось для них в столь далёком прошлом, что давно перешло из сферы чувств и эмоций в разряд знаний и опыта, поскольку без всего подобного они процветали уже миллиарды лет...

  - Всю Вселенную? Я не могу себе этого представить, - то ли пискнул, то ли прохрипел Тедрик, - пусть так, ...а за её пределы выйти удалось? Что там?..

  - Вот! - Цао довольно улыбнулся. - Любопытство - признак здорового разума. Оно порождает любознательность и стремление к самосовершенствованию...

  - Проще, - сморщился Тедрик, - прошу вас, учитель Цао. Вы забыли - я же ударился головой!

  - Ах, да! Тогда - специально для 'ушибленного' - я постараюсь избегать лишних рассуждений...

  - Пожалуйста, учитель Цао! Им удалось выйти за пределы Вселенной? Доказать множественность миров?

  - Хм-м. Нет, о стукнутый сын Михаила Тедрик. Они обнаружили, что далее пути нет. По крайней мере, для них. За пределами Вселенной оказалось Ничто - нет, не пустота, - Цао оборвал робкую попытку вопроса, - твои далёкие предки назвали бы этот первородный хаос Навью. С твоей точки зрения это - вырожденное пространство, имеющее единственное измерение - глубину. Относительно Вселенной, конечно. И в каком бы 'месте' ты бы не решил выйти "за границу" мироздания, там окажется та же "точка" нави.

  - ...Чего?.. - замотал головой Ратников, стараясь выкинуть прочь этот доводящий до головной боли образ.

  - Ну, ты же просил "попроще"? - Цао неодобрительно взглянул на ученика. - Не мотай головой, последние мозги растеряешь!

  - Учитель! - Возмущённый вопль Тедрика отразился от верхушек елей, заставив птиц недоумённо замолчать. Однако, лишь затихло недолгое эхо, они возобновили старые песни.

  - Ладно, слушай. Попроще, хм-м! Сказка, может быть, а? Как для самых маленьких, да-да. Тогда не обессудь, и персонажи у неё тоже будут сказочные, из легенд твоего народа... - ханец пошевелил палкой угли, и вверх поднялись миллиарды маленьких огоньков, светящиеся всеми цветами. И ослепительно белым, ярким до боли в глазах, и голубым, более спокойным, каким-то мерцающим, и радостно сияющим жёлтым, оранжевым, и едва тлеющим красным. Повинуясь движению палки, огоньки, поднимаясь всё выше, составили множество хороводов и слегка светящихся облачков, а ещё выше вся эта мишура сформировала затейливо ветвящуюся конструкцию, похожую на округлую крону дерева.

   - Так выглядела бы Вселенная, которую ты столь любишь упоминать, если ты смог бы её увидеть со стороны. Смотри! - Цао поднял свою палку вверх. Это не ветви, а мощные гиперпотоки, в которых людские корабли оказались бы беспомощными скорлупками. Каждый такой поток заботливо обёрнут "корой" из атомарной материи. Галактики - листочки, укутывающие всю огромную крону, каждая из них питается собственным гипер ручейком. Человеческим корабликам не стоит лезть и туда, да! А вот сюда, - Цао ткнул куда-то веткой, и Тедрик внезапно увидел маленькие серенькие слабо пульсирующие паутинки, - в тоненькие ниточки, идущие к каждой звёздной системе-клёточке, люди уже научились осторожно заглядывать. Но Вселенная - Недоля - не всегда выглядела именно так...

  Тедрик очумело смотрел вверх на затейливо переплетающиеся струи дыма и искорки угольков, изо всех сил стараясь запомнить всю картину. Цао, улыбаясь, наблюдал за ним как дедушка за внезапно повзрослевшим внуком, неожиданно проявившим интерес не к играм, а к настоящей учёбе.

  - ...Ранее она бы выглядела иначе. Здесь, на этой стороне, ту эпоху называют Вторым Временем.

  - А ещё раньше было Первое, так?

  - Ты прав, о прекрасно образованный сын Михаила! Только родилось Первое Время совсем не в Большом Взрыве, и не так, как нафантазировали ваши - пф-ф! - учёные. Первое Время началось, когда истекло время предыдущей Вселенной, населённой величественным и невообразимо могущественным народом...

  - Разве время - я имею в виду физическое время - может закончиться, о многомудрый учитель Цао?

  - Ай-ай-ай, - погрозил пальцем Цао. - Нехорошо смеяться над старым человеком, ученик. А по поводу времени, ...всё, что имеет начало, имеет и конец. О нём я и расскажу тебе сказку, - ханец умостился на пеньке поудобнее и нараспев начал то ли рассказ, то ли песню.

Яндекс.Метрика
Рейтинг@Mail.ru
Индекс цитирования.